<< Главная страница

Владимир Талалаев, Георгий Дубинин. Воскресенье: пришел лесник и...



Авторы благодарят Владислава Крапивина,
чьи идеи и воспоминания помогли воссоздать
историю Хранителей и Судебной Машины,
и Андрея Новоселова, написавшего
"Хрустальную Паутину".

Также мы хотели бы выразить благодарность
Ефрему Лихтенштейну - за интервью с Саттарисом,
Владиславу Битковскому - за информацию о
контрабандистах и археологах,
а также Дж. Майклу Стражински, Алисе Передереевой
и Сергею Куковлеву - за то, что они не вмешивались
в процесс написания, хотя и создали
прекрасную атмосферу для полета мысли...

В тексте использованы также две сказки
Владислава Битковского - "Дракон" и "Любовь".

Авторы смеют заверить читателя, что они в курсе,
что у Дж.М.Стражински минбарцы, ворлоны и прочия,
но согласись мы на такое написание - и стараниями
Прогрессорского Корпуса мы вновь получили бы
препоны к публикации. Так что во избежание
возможных межпланетных дипломатических осложнений
мы вынуждены сменить названия рас на сходные по
звучанию, но отличные от оригинала. Исключение составила планета
Нарн: при попытках замены получались то Перн, то Норны,
то Нарния...

Владимир Талалаев
Георгий Дубинин

РИАДАН
Книга вторая
"Воскресенье: пришел лесник и..."

Часть первая
Лестница Миров

Глава 1

В старой гостинице было темно и накурено. Типичный постоялый двор, только название гордое: "Королевский Отель". Интересно, хоть раз хоть одно Величество из обитавших на Риадане заглядывало в эту дыру? Если да - то только инкогнито, и не более, чем на пять секунд: большего чуткие королевские ноздри не выдержат... Впрочем, это нимало не смущало остановившихся тут братьев-Дегризов, тех самых, что так успешно обобрали одного герцога на мешочек бриллиантов, а затем щедро подарили награбленное Принцу - для сбора войска в борьбе против Мрака... Тех самых, что, сопя и пыхтя, вытаскивали из каменного трона Мальдена арбалетный болт, переругиваясь между собой:
- Отдай железяку!
- Зачем тебе болт? На выставку?
- Да уж не для музея!.. Отдай, скотина!
И только шаги появившегося обладателя Кольца Мрака спугнули тогда пацанов, успевших вытащить болт, но так и не обыскавших окрестности...
Теперь же было не до романтики: в кресле подле ребят сидел юноша в сиреневой униформе КосмоПола и задумчиво тер указательным пальцем переносицу, словно поправлял несуществующие очки...
- Ну-с, и что будем делать, молодые люди? - поинтересовался агент.
- Сперва выслушаем, как Вы нас нашли, - Бронеслав откровенно тянул время, пока чего-нибудь не придумается в этой скользкой ситуации, но парень был явно расположен продолжить беседу, а может, просто делал вид, что не замечает подвохов...
- Признаюсь - это было непросто, - заметил он, - Мы, честно говоря, следили за вами не первый год, но, увы, так и не могли поймать с поличными... Отсняли, потратили на вас гигабайты кристаллов, сотни дисков... Были и забавные кадры, как, например, в одной забегаловке на Земле. Взглянуть не желаете? - и он жестом фокусника развернул переносной монитор. На экране была Земля...

Земля, Земля... Изменчивый мир... Мир детей-магов, где магические способности стали не исключением, а нормой... В мире этом полно еще техники - взрослым без нее по-прежнему не обойтись. Но вот уже первые из "детей" стали юношами, возмужали, получили работу. Они справляются со сложнейшими заданиями, вытесняя со старых мест нуждающихся в технике. И, пожалуй, прежним взрослым вскоре прийдется несладко.
Возможно, когда-нибудь, избавившись от обилия техники, наша Земля и станет цветущим садом и будет сплошь утопать в зелени лесов.
А пока мир еще кишит автомобилями и вертолетами, сверкает стеклом и бетоном вперемешку со старыми жилыми "коробками". Шум и гам больших городов не смолкает ни на минуту.
А вот и наш первый герой. Перепрыгивает через стоящий на его пути к кафе автоприцеп и взбегает по лестнице, не забыв отвесить тычка стоящему на входе манекену.
Обыкновенный мальчишка, каких тысячи сейчас на улицах. Вмеру растрепанная прическа, джинсовые шортики с бахромой по краям, цветастая рубашка завязана узлом на пузе. Каштановый от загара, он взбежал по ступенькам на самую крышу и плюхнулся за ближайший свободный столик. Можно было бы, конечно же, взлететь сюда или просто телепортировать, но ведь пешком куда романтичней. В общем - типичный Броник Дегриз...
Официант - молодой человек года на два старше пришедшего - тихим, почти неслышным шагом приблизился к сидящему за столиком.
- Что заказываете?
Мальчишка за столиком впился глазами в стоящего и внятным тихим голосом произнес, внушая официанту:
- Сейчас ты принесешь мне то, что здесь есть вкусненького, и стакан напитка. Газировки. Немедленно.
- А спинку медом не намазать? - ухмыляется официант, - Принесу, только деньги вперед.
- А, черт! - мальчишка явно раздосадован, что внушение не удалось, а вместе с ним сорвался и бесплатный обед. Кто ж знал, что почти разорившаяся на их ежедневных визитах фирма наймет новым официантом щупача - специалиста по чтению чужих мыслей и внушению своих. Щупач не только свои мысли внушать способен, но и чужое воздействие блокировать. Что ж: клин - клином, а щупача - щупачом... Кафе в безопасности, а вот визиты сюда прийдется прекратить...
От грустных мыслей сидящего пацана отвлек стук подошв по ступенькам. На взрослого непохоже. Значит...
В проеме люка появилась сверкающая от удовольствия физиономия молодого человека года так на два старше пришедшего сюда раньше. Однако даже ничего не понимающий в лицах заметил бы разительное сходство обоих мальчишек. Без всякого сомнения - братья.
Да и манеры похожи. Плюхнулся рядом с младшим.
- Привет. Эй, официант! Вы тут не вымерли?!
На зов подошел все тот же парнишка в желтой футболке.
- Что заказываете?
Младший явно не торопится известить старшего брата своего о возможных неприятностях. Тот же, всем своим видом подражая Кашпировскому, веско и внятно бубнит:
- Сейчас ты принесешь мне то, что здесь есть вкусненького, и стакан напитка. Покрепче. Немедленно.
- А ведро воды тебе в трусы не вылить? Холодной! - ухмыляется официант, которого явно достали уже эти попытки внушений, и тут же неведомо откуда потоки холодной воды окатили с ног до головы старшего из братьев. Бедолага вскочил, раскрыв было рот, чтоб возмутиться, но тут же сообразил, что одежда сухая.
- Щупач чертов! - только и бросил он в смеющееся лицо паренька, вспоминая, что щупач способен внушить любому человеку какие угодно ощущения. Так что "ведро воды" - не самое худшее. Но не оставлять же это безнаказанно! И если нельзя отомстить официанту, то значит...
С размаху он заехал по физиономии качающегося от смеха братишки:
- А ты что, не мог предупредить, что он щупач?!

Агент КосмоПола довольно засмеялся.
- Так этот официант был ваш человек?! - вскинулся Андрюшка Дегриз.
- Нет, никоим образом! - еле сдержал новую улыбку агент. - Мы снимали через "муху", сидевшую на салатнице на соседнем столике.
- Через муху?! - изумился Андрей.
- Разумеется. Мы часто используем мобильные камеры слежения, замаскированные под насекомых. Так они незаметнее. Мухи, жучки, стрекозы... Конкретно за вами следила муха. Большая зеленая навозная муха.
- А почему именно так?
- Потому что большие навозные мухи никогда не ошибаются... Хотя - этому кафе наша помощь не понадобилась. Но как фирма обошлась с вами - мне лично понравилось...
- Не вижу ничего смешного! - обиженно буркнул Бронеслав, - Мало того что голодными остались, так еще и от брата по голове получил!..
- А это уже сам дошутился... И ведь не в последний раз. А? Признайся?!...
- Что было, то было... - буркнул мальчишка, - Вот только не пойму, как это соотносится с тем, как Вы нас тут выловили!
- Да никак! - пожал плечами парень, - просто приятно вспомнить кое-что из прошлого... А вас мы на приемник ловили!
- Приемник?! - вскочил Андрюшка, - Так значит, он...
- Совершенно верно - приемник был меченым! Мы правильно рассчитали, решив, что первый транзисторный приемник двадцатого века - достаточный антиквариат, чтобы заинтересовать таких авантюристов, как вы... И мы не ошиблись!
- Увы... - вздохнул Бронеслав. - И проследили за нами до самого Риадана?
- Ага. Это было так... - на экране монитора побежали другие кадры в сопровождении мнемофона:

На Риадане прямо из воздуха материализовалась очередная экскурсия: кучка мальчишек в пестрых одеждах да двое постарше - вожатые. Появились они посреди леса, чтоб не испугать своим прибытием кого из местных: к виду-то да одеждам землян местные попривыкли, а вот к шуточкам типа телепортации или левитации... До сих пор как на колдовство косятся! Хотя, казалось бы, какое тут колдовство, просто нераскрытые возможности организма. Но даже Мерлин вытаращил глаза от удивления, когда Славка поднял взглядом кубок с шипучкой. А затем полчаса приставал: запиши заклинание, запиши заклинание...
Ребята внимательно огляделись. Прямо под ними змеилась тропа, вокруг шелестел ветвями вековых деревьев заповедный лес... Если верить местным легендам - где-то тут живут эльфы. Взрослые, конечно же, твердят, что эльфы - это бабушкины сказки, но... Сколько они твердили, что гоблинов не бывает?! Аж пока Соронсон на борт Станции Короля Гоблинов не приволок! Так что взрослым доверяй, но и про интуицию забывать не следует.
Шумной стайкой под присмотром вожатых малыши пошагали к ближайшему городку. И только один из вожатых все время беспокойно поглядывал на свои массивные наручные часы, словно опаздывал на свидание. А может, и правда спешил куда-то?.. Не надо было сильно присматриваться, чтобы опознать в нем сидящего рядом копа.

Картинка погасла, и парень, свернув монитор в трубочку, спрятал в карман.
- Вот так по ручному пеленгатору я и следовал за вашими персонами! К сожалению, дальше вы приемник посеяли, и мы временно потеряли ваш след... Аж пока не попались нам на глаза кадры Четырнадцатого Наблюдателя.
- А, тот старичок-киборг, что с нами Замок штурмовал?
- Тот самый... И - опознали вас по внешности и характерным движениям... А затем сравнили ваши мнемокоды с хранящимися на Земле в Информатории - и наша уверенность стала стопроцентной. Дальше - дело техники. И вот я здесь, и вы пойдете сейчас со мною.
- Пока ты трепался - мы успели настроиться, и сейчас просто слиняем от тебя, коп! Счастливо оставаться, простофиля!
- Стойте, ребьята! - от спешки агент стал смягчать согласные, появился акцент, - Это будьет смьерть! Вы нье можете телепортировать, вокруг нас сейчас создано искажающее полье!
- Бред сивой кобылы, - фыркнул Андрей. - Такого не бывает!..
- Бывайет! Вы сами попробуйтье что-ньибудь перьебросить!
- Что ньибудь? - перекривил его Бронеслав. - А вот и попробую! - и он перебросил кружку с пивом на соседний столик... М-да!.. То, что ударилось о дубовые доски - явно сбежало с картин Сальвадора Дали, а не со стола братьев Дегризов... Вывернутое каким-то хитрым способом и размазанное по всем направлениям произведение искусства нимало не походило на изначальную стальную кружку...
- В музей можете сдать! С моим авторством! - злобно фыркнул Андрей, скоропостижно передумавший телепортировать из этой уютной гостиницы...
- Ага! - вспыхнул Броник, - Я перебрасывал, а автором будешь ты?!
- Автором будет числиться Генератор Искажающего Поля, экспериментальный вариант! - холодно заметил агент. - А вы, ребята, сейчас потопаете со мной... И не советую бежать, если не хотите, разумеется, постоянно чувствовать запах своих носков переехавшим на щиколотку носом...
- Не смешно!
- А я и не смеюсь, я, братцы вы мои, арестовываю вас!.. - парень встал и уверенным шагом направился к двери. Мальчишки молча и угрюмо последовали за ним...
- А кое-кто пророчил, что "никто не сможет лишить другого свободы, потому что человек легко станет разрывать все оковы - и природные, и сделанные руками...", - недовольно бурчал под нос Бронеслав, - На практике же - вон что, придумали управу и на тех, кто свободен и кого не сдержат преграды!.. Привычные!.. Так изобрели непривычные!..
- Поболтали - и хватит, - вдруг прервал его бурчание коп, когда они уже вышли на улицу, - Мух здесь не водится, не то что в гостинице, так что - значится, так: у меня сейчас возникнут неполадки в генераторе. Случайные, разумеется. На полторы минуты. И вы, как ребята башковитые, воспользовались этим и слиняли куда-то... Ну, хотя бы на Итан или Лиесс - там сейчас ни одного агента КосмоПола не осталось... Все ясно?
- Вы... Нас отпускаете?! - опешил Андрей. - Но почему?!
- Отпускаю, - пожал плечами парень. - Завидую я тем, кто может так вот просто прыгать со звезды на звезду... Я - один из последних, лишенных еще этого Дара. Младше меня только лейтенант Соронсон из Дальнего Поиска!.. А вы - свободны... Слишком свободны!.. И я завидую вам... Да и псевдоним вы себе хороший выбрали, со вкусом...
- Это не псевдоним, это наша настоящая фамилия!
- Тем более... А еще - я видел, как вы помогли Принцу в Войне... И я помню оба витка Времени - это мой Дар...
- Оба? А что тогда было в первом? - это Андрей.
- Время пошло! - прервал беседу агент. - Осталась минута и двадцать секунд...

...Когда силуэты мальчишек растаяли в мареве дня, паренек невесело улыбнулся:
- Что было, что было!.. Армагеддон завершился, вот что было! А раз так - жди Рагнарек... - и, сместив зрачки, он задумчиво пошел дальше...

Глава 2

- "Все смешалось в доме Облонских..." Прав был классик, тысячу раз прав! Особенно, если Домом этим считать Риадан, а домовыми, разумеется...
- С Т О Й Т Е ! ! ! - крик вывел мальчишку из глубокомысленных размышлений, и он так и не сказал "Эльфы"!..
Перед Володькой, которого все друзья именовали лишь Странником, внезапно возникли несколько юных обитателей леса. По крайней мере - на вид юных... Впрочем - сперва были заметны их клинки у самого горла. Володька машинально выхватил шпагу, отбил один клинок, вывернул другой, да так, что рунный металл взмыл свечой в небо и улетел за кусты. Противники обезоружены - но где гарантия, что где-нибудь среди ветвей на делонях не расположился десяток-другой лучников, уже натягивающих тетивы?.. Что делать? Ну не молчать же, как пень! А лучшая защита, как известно - нападение... Особенное!.. Странник театральным движением вогнал свой свистнувший клинок в чернозем и повернулся к самому богато одетому эльфу.
- Кто ЭТО такой, - спросил Володька, кивнув головой в сторону по-турецки усевшегося на траве мальчишки в серебряной короне на длинных соломенных волосах. Собственно, если б не корона да средневековый наряд - черная с белым кружевным воротником рубашка и яркие сине-голубые лосины да черные полусапожки - то можно было б решить, что на траве сидит сам Володька.
- Как кто? - почтительно прошептал медноволосый, - Король...
- Ваше Величество... Или мой двойник? - а мысль скакнула дальше: "А почему бы и нет? На этой Планете Чудес все возможно!"
- А может - ты - мой? - Продолжил тему двойников Король эльфов.
- Такой юный король... - Лучше бы он этого не говорил! Но откуда Страннику знать, что наступил он на любимый мозоль правителя лесного народа. Король вспыхнул, как сухой порох:
- Мне более ста лет!
- Для них Вы очень хорошо сохранились! - продолжал играть с огнем Странник. Но Величество решило не продолжать конфликтный треп и тут же перешло на частности:
- Что ты делал в моем лесу... - вопросил он тихо, но жестко. Казалось - ледком повеяло от него и инеем покрыло деревья. Но Володька только вспыхнул в ответ:
- У тебя?! Да-а? - сколько же яда можно вложить в одно единственное "да-а?"!
- Но это моя территория, - по идее, эта фраза - утверждение. Но на фоне Володькиного натиска она прозвучала, как оправдание. А Володька тем временем продолжал:
- Я не знаю, чья, но я просто шел, по своим делам... А тут этот, со шпагой! А я не привык... Чтоб кто-то на меня... безнаказанно.
Король сжал губы. Взглянул на мальчишку... Вздохнул...
- Ты можешь проходить... Пропустите.
- Спасибо, Вашство! - Володька ядовито кивнул и зашагал мимо Короля.
- Шпага, - одними губами шепнул адъютанту король.
- Эй, шпагу возьми... - крикнул вслед Володьке медноволосый адъютант Короля.
- Спасибо... - Странник вернулся, забрал свой клинок, воткнутый в землю, когда сделан был первый шаг навстречу королю, и вновь зашагал прочь.
Когда он скрылся за деревьями, адъютант приблизился к своему другу и повелителю и успокаивающе обратился:
- Не огорчайтесь, вашство, он просто человек, молод и дерзок.
- Знаю, что дерзок. Потому и пропустил. Когда-то и сам я был таким... В молодости...

Боже, как давно это было! Мир уже успел превратиться в пепелище Армагеддона и вновь воскреснуть, как Феникс из пепла, Проклятие посильней Мрака успело посетить эти края... Нет уже давно этого столетнего Короля Лесного Народа, так похожего на мальчишку, сгинул в замке Мальдена, а мальчишка-Странник все еще жив, и даже не постарел практически, повзрослел лишь на парочку лет... Странник - это не профессия и не национальность, это - призвание. Это - услышавший зов Дороги и не побоявшийся шагнуть на нее однажды под шепот звезд... Это - идущий все вперед и вперед, и никогда не оглядывающийся назад, на ждущее его дома желтое окошко... Это тот, кому весь мир теперь - Дом, а планеты - лишь комнаты этого Дома...
Идет Странник, так похожий на короля, но никто не скажет ему теперь:
- Вашство, решили замаскироваться под землянина?
- А я и есть землянин!
- А, это ты, Странник...
Или:
- Ваше величество! Ваше величество, послушайте!..
- К нему, к нему все вопросы!.. - и кивок в сторону настоящего короля у кромки леса.
- А, так ты не король...
- Угу!
Давно это было, давно... И лишь ночные птицы помнят поступь его шагов...

Он не вернулся на Землю, бродя меж миров, но все чаще и чаще тянуло его на пыльный такой, провинциальный весь из себя Риадан... Словно ждал, что вот-вот что-то случится здесь, то, что нельзя упустить!.. И оно нагрянуло. Внезапно.
Не было предзнаменований и прочего бреда, просто в обыкновенной таверне за очередным углом подсел за столик к Страннику обыкновенный мальчишка. Странное кольцо - клыкастый череп, проткнутый сверху вниз мечом - было на его пальце, да на шее болтался медальон - черненый клочок неопознаваемого металла с угловатым зигзагом, напоминающим лестницу... А так - типичный земной подросток, проводящий каникулы на планете-курорте: вмеру длинноволос, улыбчив, обряженный в джинсы и джинсовую курточку, небрежно накинутую на плечо поверх алой футболки - типичный стиль "Второе Средневековье"! Тряхнул волосами, отбрасывая их со лба, улыбнулся:
- Привет, Странник!
- Привет, Макс... Как всегда - в новых идеях?
- И, кажется, нашел способ не только разбогатеть, но и приятно провести при этом время!.. Присоединиться не желаешь?
- Ты же знаешь - я не люблю деньги.
- А я о приключении! - и Макс лукаво улыбнулся, а затем мгновенно стал серьезен: - Согласно древним легендам времен первых людей, когда-то здешний Князь Тьмы вырвал клочок из Лестницы Миров, соединяющей все параллельные Вселенные во всех их обитаемых мирах, и сделал из него себе амулет. Вот этот самый, - и Макс качнул медальоном на шее, - И с тех пор Лестница не работает на Риадане, а в других мирах найти ее проблематично...
- Филипп находил как-то, - равнодушно заметил Странник.
- Ну, ты сказал! Так это ж Филипп! Самородок!.. А простые ребята? То-то же!.. А так, если вставить Знак в Лестницу - она вновь заработает! Ты представляешь себе - альтернативная Дорога, созданная чуть ли не Предтечами! Ты же Странник, ты должен же это понимать!
- Представляю. И понимаю... Механический монстр какой-то цивилизации вместо живого и разумного существа - Дороги?! Нет уж, уволь... Ты, конечно же, можешь запускать свою Лестницу, но тут я тебе не помощник, мне живое по душе... А надумаешь на Дорогу - так только попроси - выведу!
- Ню-ню, и что ж я там на Дороге не видел?
- Дорогу, например... - вздохнул Володька...

Глава 3

Он был одним из многих, кого Риадан привлек своей экзотикой. Одним из многих, у кого старина вызывала трепетное чувство. Чувство наживы. Однако не следует думать, что Славик охотился за антиквариатом и просто древними вещами, желая сбыть их коллекционерам, как это не раз устраивали Дегризы. За магическими талисманами он тоже не гонялся, подобно Максу. Его интересовало совсем другое. Он готов был изводить часы кассет и тонны кристаллов, чтобы запечатлеть старинные легенды и предания. Зачем? Если бы кто спросил его - Славик, без сомнения, отшутился бы: готовлю книжку по этнографии... Хотя сам-то прекрасно понимал: уж что-что, а писать книгу по накопленному ему будет лень. К конце-концов, не для того собирал он по крупицам истории, не входящие по обыкновению в Историю, чтобы позабавить читателя. Был он, скорей, чем-то похож на Шлимана, откопавшего свою Трою исключительно по преданиям греков...
С тех пор, как технологии позволили воссоздавать практически все, что существует в материальном виде, романтики вроде Дегризов, приносящие в мир материальные творения древности, стали редкостью. Ведь ничего не стоит скопировать принесенное ими, и ценно оно лишь до тех самых пор, пока какая-то добрая душа не сделает первую копию...
Поэтому Славик, смотрящий на мир куда рациональнее, предпочитал сокровища нематериальные. В самом-то деле: мысль не скопируешь, с идеи копию не снимешь, пока она не воплощена во что-то более материальное, чем мысли породившего ее. А значит, идея - лучший товар.
В некоторых мирах Славика и его коллег не любили. Боялись, что свежие занесенные идеи окажутся поопаснее всех вирусов и эпидемий, потому что могут нарушить существующий баланс сил. Существовало даже такое понятие, как "занесение высоких технологий в отсталые миры", что было недопустимо и каралось не менее серьезно, чем ограбление банка в двадцатом веке...
От звания контрабандиста Славик не отказывался, более того - носил его с гордостью! Но - как же сложно порой отыскать зерно истины средь плевел сказаний...
Риадан был полезным исключением. Если знать, что искать - то поиски тут будут недолгими... А чтобы узнать...
Проплыв от истоков Ладона до самого устья через весь Дион и расспрашивая жителей всех встреченных поселений, Славик понял, что "случайное" необычное умение здешних жителей в обращении с металлами совсем даже не случайно. Их предки учились. Учились у какой-то неизвестной расы далеко на севере. И раса эта поделилась с ними явно не всеми своими секретами. А если прибавить к этому легенды о громовых колесницах и летающих кораблях - то картина получалась презабавнейшая.
Вот только где все это искать? "И в Бухте Грома тридцать три змея обовьют семь драконов, указуя путь страждущему знаний, и трижды пройдя путь Мудрости, достигнешь Сердца Знания..." Кто-нибудь понеискушеннее отнесся бы к этим словам сказочного Журавля Бессмертных из легенды как к мистике: благо, числа-то какие - три, семь, тридцать три... Но Славик был прагматом и сперва расстелил на песке карту Риадана и вооружился линейкой. А уж ребусы разгадывать он с детства любил...

Сердце Знания, если это было действительно оно, оказалось циклопическим сооружением, превосходящим современные города. Полуразрушенное, заброшенное, оно тем не менее поражало величием и красотой. Кольцами восходя к небесам, как Вавилонская Башня со старинной гравюры, здание-город бросало вызов всему миру вокруг. Кто тот безумный архитектор, что в древности задумал монстра, жизнь в которого может вдохнуть только современная цивилизация? Кто тот гений зодчества, что соорудил стены совершенно без швов? Как все это питать водой, свежим воздухом, светом?..
Золотые дороги выныривали из-под многолетней пыли и бежали к сооружению. Действительно золотые - Славик не сомневался в этом металлическом желтом блеске. Хотя оставалось удивительно: как местное население, в большинстве своем - типичные жители темного средневековья - не расковыряли дороги на металл. Ведь золото тут не менее ценно, чем было когда-то на Земле! Что же мешало? Уважение к сооружению или построившим его? Почитание? Или суеверный, мистический страх перед неведомым?
Это было действительно любопытно. Но, как назло, вокруг ни крестьянина, ни путника. Расспросить некого. Оставалось проверить, что будет, если "осквернить" "святыню", отковыряв кусочек золота.

...Хм-м! Похоже - была причина посущественнее уважения и страха, помешавшая аборигенам разобрать дороги на запчасти. Например - прочность дорог. Полчаса возни с лазерным резаком не привели ни к какому результату! Металл дороги даже не соизволил нагреться!
"И тогда Гэндальф вытащил кольцо из камина и протянул хоббиту. Тот взял с опаской, но кольцо оказалось холодным, лишь проявились на нем колдовские руны..." - пробурчал Славик, вспоминая что-то полузабытое... - "Какой-то чародей еле кует одно и неповторимое кольцо-Прелесть, другие мостят этими Прелестями дороги!.. Неплавимые даже в огне лазеров!"
- А может - дорога просто не хочет с тобой делиться собою? - прозвучало почти над ухом.
Славик подпрыгнул от неожиданности, рассыпав по дороге содержимое своих сумок. Рядом стоял незнакомый мальчишка в простой клетчатой рубашке и шортиках, опираясь, как на посох, на эльфийский клинок. Лезвие шпаги поблескивало неотраженным светом, и временами по нему пробегали неуловимые узоры рун, которые тут же гасли, сменяясь новыми.
- Сувенир? - поинтересовался контрабандист.
- Подарок друга, - лаконично ответил мальчишка. - А ты хотел отковырять чуток золота?
- Да нет, - смутился почему-то Славик, - Скорее - хотел понять, почему этого давным-давно не сделали местные...
- Они боятся. Тут когда-то гоблины жили.
- Гоблины?!
- Самые настоящие!
- Бабушкины сказки! - фыркнул Славик.
- Ты меня удивляешь! - мальчик присел на дороге и принялся складывать рассыпанное в сумки. - Ты что, не читал отчетов Станции?! Они же вступили в контакт с последним гоблином этой планеты... Были же отчеты, данные, истории...
- Прозевал! - сокрушенно признался Славик, - Я слишком давно не был ни тут, ни на Земле.
- Судя по загару - ты был на Итане, правда?
- Правда, юный Холмс. Сам догадался, или телепат?
- Это несложно. Я люблю странствовать.
- Ищешь приключения?
- Нет, просто люблю Дорогу... Ой, у тебя нанасканер есть?! Откуда?!
- Отдай! Мое! - Славик вырвал крохотную машинку из рук мальчишки и пристально посмотрел на своего собеседника: - В КосмоПол заложишь?
- Я еще с ума не сошел. Я Странник, а не стукач...
- Странник, говоришь... Случаем, не Володькой кличут?
- Володькой.
- А меня Славиком. А ты знаешь - я тебя искал, когда тут Мальден бушевал!
- Меня? Зачем?! - удивился мальчик.
- Пророчество одно... Говорилось, что в правление Мальдена всплывет Ключ от тайны тайн... И что ты можешь его взять. И остановить Колдуна.
- Ингвальд справился с этим не хуже...
- Ага, только Ключ упустил! А ключ между прочим стоит, и не совсем денег!
- Что за ключ?
- "И заключит частицу Лестницы в Круг, и наречет ее Ключом Владыка Мира Сего"...
- Стоп! Я видел эту безделушку! Могу познакомить с тем, кто ее сейчас носит!
- Носит!?! Вов, делай что хошь, но доставь меня к нему НЕМЕДЛЕННО! Эта штуковина смертельно опасна! Ее нельзя таскать! Иначе "носящий ее повторит раны Владыки, но не Путь его"!
- Ну и как я тебе его найду посреди Растер-Гоув? Я могу тебя подбросить до его любимой кофейни, а дальше - как повезет!..
- Валяй! Прыгать будем, или у тебя глайдер в кустах?
- "Пчела". Я ее в городе позаимствовал, чтобы добраться сюда.

"Пчела" валялась на полянке. Пожалуй - другое слово тут вряд ли годилось. Несчастный летательный аппарат напоминал пьяную птицу, ткнувшуюся носом к грунт и неприлично задравшую хвост. А посреди поляны завивалось спиралью что-то зыбкое и сияющее. Миг - и оно рассыпалось звездами. Колыхнулся и замер знойный воздух...
- Сам так приземлился, или помог кто? - хмыкнул Славик, кивнув на несчастный глайдер.
Володька молчал, но по его несчастным глазам читалось, что он и сам в ужасе от увиденного. Наконец его отчаянное молчание прорвалось банальным "Кто это сделал?!"
- Если не возражаете - я отвечу, - раздался неподалеку старческий голос, и из кустов за глайдером выбрался пожилой монах в помятой рясе, облепленной местами репейником.
Славик смотрел на него с удивлением, вспоминая, что пешком до ближайшего монастыря один бог знает сколько дней, а прямым переходом сей почтенный монах вряд ли владеет.
Володька отнесся к появлению монаха спокойнее. По деловому. И сразу перешел к вопросу...
- Да вот, - ответствовал старик, - смотрю это я тут, гадаю, кто свой глайдер в лесу припарковал и не нужна ли моя помощь, как вдруг возникает этакое... этакое... не знаю даже, с чем и сравнить... Что-то типа проникателя, только покомпактнее и формой на волчок смахивающее. Село и понеслось по поляне, окаянное! Меня чуть не сбило, глайдер повалило!.. Чужане какие-то... А как один выглянул - я понял, что точно не наши...
- Наши - не наши... - передразнил Славик. - Средневековый монах, говорящий о проникателе как Сусанин о Дороге! Дожили!
- А что, наши - если физиономия, аки у бледной лисицы, да очки на носу?! Наши?! Или ты знаешь планету, где такие вот обитают?! Да не снеси с орбиты Станцию - сейчас тут пол-космофлота Земли было бы!
- А-а-а, то-то я смотрю, что лицо Ваше, Отче, мне знакомо! - Славик прищурился. - Уж не доблестный ли Магистр Ирлан, шеф и бессменный вождь Серебряного Круга передо мною? Снова ищем нежить, жизни недостойную?
- Не Ирлан. Отец Кевин, некогда - настоятель одного монастыря часах в трех лету отсюда. И если вы зависите от этого алюминиевого гроба с пропеллерами - могу подбросить вас до Идрига, а там свяжетесь с ремонтными службами и сообщите об аварии. Координаты я запомнил точнейшие. Так как - со мной или своим ходом? А то мне пора...
- А Вы на чем?
- Энтомоптер, как всегда... Я старомоден, как ламповый приемник...

Две пары крыльев со свистом разрывали воздух, толкая машину вперед. Кевин сидел за штурвалом и болтал, обращаясь к ребятам.
- А тебя я, кажется, припоминаю: ты был вместе с Принцем, когда тот пошел воевать с Мраком, верно?
- Было дело, - пожал плечами Славик, - Молод был, глуп... Хотел проверить, правда ли те сказки о Мраке, что в народе ходили...
- И как, проверил?! - хмыкнул старик.
- Проверил!.. До сих пор не пойму, зачем тогда захотел этого... Какой-то я раздвоенный стал после этой войны... Ненормальный...
- Не самое страшное... Король Гоблинов - тот просто погиб и не воскрес более... И Герда...
- Кто?
- Лейтенант Герда Лурвилль, дочка барона Сирила... Она тоже погибла... Я и сам чудом остался жив...
- Слушай, Кевин, а не тогда навернулись двадцать крейсеров земного флота?
- Тогда. ВКСников Абадонна ухлопал.
- Ага! - обрадовался вдруг Славка, - Я же как чувствовал, что тут что-то нечисто! Не может же целых двадцать кораблей на выходе из гипера свалиться в черную дыру! Да будь рядом малейшая гравитационная аномалка - и ворота выхода просто не открылись бы!
- Здравое суждение, - равнодушно заметил Отец Кевин, - И удивительно не то, что ребенок высказывает его, а то, что взрослые дяди и тети не приметили этого обмана, распускаемого Прогрессорским Корпусом. Кстати - а что молодые люди делали возле Города Гоблинов?
- Золото из дороги добывали, - хмыкнул Володька.
- Проще свинец сжечь, - пожал плечами Кевин. - И что, дороги там действительно золотые?
- А то типа незаметно! - вмешался Славик.
- А я там, к своему стыду, так и не побывал. Сейчас вот собрался было - так чужой проникатель и ваши милости вновь отвлекли... Ничего, как-нибудь наведаюсь-таки туда, сам посмотрю, что к чему... Тогда и разберусь. У меня теперь времени много...

Глава 4

После демонтажа Станции наблюдательный пост номер 14 решено было оставить в неприкосновенности. Он более не являлся собственностью Прогрессорского Корпуса, но дежуривший там с самого его создания Отец Кевин по-прежнему собирал данные обо всей округе, добросовестно сортировал их и составлял тома отчетов.
Благодаря своей неутомимости, он имел наиболее полную хронику последних лет, и порой даже Магистр Ирлан захаживал в гости, чтобы уточнить какие-нибудь детали недавних происшествий.
Появились и дополнительные удобства. Например - с тех пор, как несовершеннолетний Принц стал Королем и уравнял в правах людей и нечисть, можно было не таясь использовать энтомоптер, и никто больше не принимал его за дракона. А Сэр Бертрам как-то даже приехал к Отцу Кевину специально для того, чтобы принести свои извинения за причиненные ранее неудобства.
- Я это, того, извиниться, стало быть, отче! - проговорил он, нервно теребя полы своего канареечного кафтана. - Дык не знал же я, что Вы тут добру служите и Свету: думал, морок какой, призрак там или диявол! Да и Вы, право: вышли бы сами, а не скелетину эту прозрачную посылали бы! Так вот, вышли бы и сказали: так мол и так, изыдь, а то помешаешь моей борьбе со Злом!
- А Вы, молодой человек, так бы мне и поверили б, а? - сухо осведомился киборг.
- А нешто не поверил бы?! Святого - его сразу видать!
Вот и поговори с таким...

Под крылом энтомоптера пронеслась деревенька, жители которой лишь мельком взглянули на крылатый силуэт. Все-таки удивительно быстро привыкает человек ко всему...
Проскочив над отстраивающимся Идригом, аппарат завис над крышей высокого Замка.
Часть крыши сдвинулась, образуя посадочный порт. И механическое насекомое уверенно направилось на привычную стоянку.
- Приехали, ребята! - Кевин первым выпрыгнул из кабины и помог выбраться детям.
Пока Славик разглядывал все вокруг, Володька привычным движением открыл люк и направился с чердака в Замок...

Кевин неслышной тенью двигался за мальчишкой, с изумлением наблюдая, как по-хозяйски тот чувствует себя в совершенно незнакомом замке. Наконец - не выдержал:
- Такое ощущение, юноша, что ты тут уже не впервой. Но что-то раньше ты мне не встречался. Или я что-то пропустил?
- Пфе! - ответил на это Володька, - Все эти замки оборонные похожи один на другой! Типовые... - тут он заметил на стене датчик, щелкнул его по стеклу и спокойно добавил: - И земные их доработки тоже типовые...
- Мой был первым по доработке, - холодно заметил киборг, а мысленно отметил, что это замечание его почему-то уязвило. Неужели ревнивость свойственна и машинам? Впрочем - даже Ирлан не считает его машиной. Только земляне никак не хотят уравнять в правах с рожденными биологически. Хотя - тут, на Риадане, это совсем не существенно...
- Ну - раз первым, то и пальму ему! - хмыкнул Володька.
- Какую пальму?! Первенства, что ли?
- Ее самую! Скушно говорить со всезнайками: все мысли с полунамека понимают...
- Скушно говорить с занудами, юзающими старые приколы, - парировал Кевин.
- Ну что, уели тебя? - прозвучал с верхних ступенек голос Славика. - Отче, а тут есть где перекусить? А то чувствую себя как голодный дракон!
- Второй этаж, от лестницы направо, третья дверь. Закажешь у кухонного кибера.
- А мне закажи пиццу со скррулями и стакан апельсинового сока, - попросил Володька. - Я сейчас подбегу, только позвоню диспетчеру проката, чтобы забрали разбитый глайдер.
- Угу... - И Славик, обогнав мальчишку и киборга, ускакал по ступенькам вниз.

Сигнал вызова мерцал, всеми силами стараясь привлечь к себе внимание. Но отключенные программы приема делали все его попытки тщетными. Компьютер просто холодно регистрировал: 2578-й гудок вызова, 2579-й гудок вызова, 2580-й...
Сбросив блокировку, Кевин хмыкнул: давно уже не приходило пакетов с Земли, кроме выписанных газет и заказанных фильмов. А тут - пять гигабайт с грифом "ДСП"!
- Хорошая пометка на файле, - фыркнул Володька, глядя через плечо Отца Кевина на экран. - Древесно-Стружечная Плитка.
- Для Служебного Пользования.
- А что, военные грифы еще действуют? Мы же уже лет двести как не воюем!
- Сто пятьдесят четыре года, два дня и восемь минут, если не считать войнами мелкие локальные коррекции, проводимые полицией и Прогрессорским Корпусом.
- А если считать?
- Два дня и сорок минут. Но это не глобальные войны, а спецвмешательства. В частности - два дня и сорок одну минуту назад завершилась акция по ликвидации конторы Харриса на Лиессе, проводимая силами полиции. Подробности сообщались во многих газетах и спец эхе КОСМОНЕТа.
- Харрис уже давно изжил себя. Его фирма "Заказные убийства INC" утратила смысл еще с развалом Империи и упразднением Курии после смерти Ника Джеклайнда, - раздалось от двери, и в зал связи вошел жующий Славик. Его бутерброд("монстербургер" разносил дразнящие ароматы ломтиков жареного мяса, специй, сыра и подогретой зелени, а соус порой капал прямо на ковролин. - Кстати - уже дозвонились?
- Не-а, тут какой-то файл прямо с Земли транслируют, лучом видимо, раз столько помех, уже за сотню ошибок, и скорость не выше 28800. Секретничают, блин! - Кевин чисто по-человечески был раздражен. - Так что еще полчаса можно отдыхать.
- Ну так своди Володьку подкрепиться, я не уверен, что он разберется с кухонной машиной столь древней, как у тебя там стоит. Кстати - пицца уже заказана и через минуты три будет готова. А вот про сок я забыл, какой он просил, манговый или яблочный.
- Апельсиновый, - вздохнул Володька. - Кевин, ты проводишь меня?

Едва захлопнулась дверь, как Славик сунул в приемную щель кристалл, а затем склонился над пультом, изредка поглядывая на экран монитора. Время от времени он бормотал себе под нос:
- Корректор ошибок - старье, как и протокол. Он что, нарочно такое тут держит? И модем ни к черту. Пирамида - вообще кошмар... Он бы еще АйБиЭмку сюда поставил для полного счастья, что-нибудь типа пентюха или арифмометра электрического. Эх, не поможешь - не поимеешь...
И Славик полез в свою сумку. Вынутый оттуда приборчик слегка напоминал детскую игровую приставку, к которой кто-то присобачил перчатки и виртуальный шлем-очки. Сунув в отверстие пробирку с зеленоватой жидкостью, Славик нацепил шлем и перчатки.
Со стороны это смотрелось забавно - стоит человек и руками в воздухе размахивает... Это ведь только подключившись видно, что пользователь на виртуальной клавиатуре текст набирает или по виртуальным менюшкам пальцами шарит...
Закончив настройку, Славик сбросил очки и, взяв пробирку, вылил ее содержимое прямо на клавиатуру машины связи. Жидкость быстро впиталась, и уже через минуту число ошибок замерло, словно в нерешительности, а скорость связи возросла пятикратно. Не прошло и шести минут, как файл уже надежно покоился в недрах компьютера, а его копия разместилась на голубоватом кристалле.
Спрятав кристаллик памяти и приставку, юный контрабандист включил планетарную связь и быстро вышел на диспетчерский автомат, минуя человека-оператора.
- Заказ номер один - скоростной глайдер к базе номер 14, заказ на имя Кевина-14, причина - поломки в энтомоптере. Заказ номер два - у города гоблинов лежит разбитый глайдер, зарегистрированный на имя Странника. Регистрацию аннулировать, глайдер доставить для ремонта на ближайший пункт обслуживания, после чего заправить и перегнать к Хэлгору, зарегистрировав на имя Сорок Четвертого, но не докладывать о доставке. Затребую по мере надобности. После исполнения - оба заказа удалить из памяти, переместив в каталог "Nule". Причина - высшая секретность операции, в которой глайдеры будут применяться. Код доступа? 31031991 - псевдооткрытые операции. Принято? Отлично! Исполнять!
Тем временем компьютер связи убавлял обороты, возвращаясь в исходное состояние, а на углу его клавиатуры собирались зеленоватые капли, медленно стекающие в подставленную мальчишкой пробирку.

Глава 5

Теперь стоило и осмотреться... Лаборатория так себе, прошлое десятилетие... Ничего достаточно старого, чтобы снова стать ценным... Компьютер можно было не просматривать - на голубой кристалл была согнана вся его база данных, вместе с последним сообщением...
Интерес представлял разве что голограммный проектор охранных систем. Запустив его, Славик уселся за редактор образов и принялся создавать... Вскоре над входом в замок появилась надпись рельефными буквами: "Не таверна". Под ней всеми цветами радуги переливалось: "С единорогами входить нельзя, но если очень хочется - то можно..."
Славик не очень представлял себе, почему его потянуло упомянуть легендарную зверюгу, когда внизу перед замком кто-то отчетливо и возмущенно крякнул. Славик тут же добавил в проходе два огромных глаза, которые моргали с методичностью земснаряда, и при этом над ними проскакивали разрядами буквы "Луп! Луп!"
Пока глаза моргали, юный контрабандист выглянул в окно и увидел на мосту Отца Кевина верхом на белоснежном единороге. Ряса Кевина слегка колыхалась от ветра изо рва...
Славик кинулся к пульту, чтобы продолжить издевательство... Сперва решил было сотворить голограмму единорожицы, но это не получилось. По крайней мере так показалось по всхрапыванию единорога за окном. Тогда Славик убрал все надписи, и тут в комнату вломился Кевин.
- Упс! - Славик вскочил и краем глаза увидел за окном второго Кевина...
Взгляд контрабандиста пару раз перепрыгнул с Кевина рядом на Кевина на единороге и обратно, после чего мальчишка спросил:
- Извините, это белая горячка или клонирование? Я же вроде не пил!
- Мал ты еще пить! - буркнул электронный монах. - А за окном гость почетный - Магистр Ирлан собственной персоною...
- Я... я не хотел, - тихим голосом пискнул Славик, еле сдерживаясь, чтобы не заржать... - Он... в гости? Надолго? Я, наверное, стесню... Ну, и вообще, понимаете, я пошел... Пора мне... Передавайте привет... тем кто спросит... а я побежал... Меня там глайдер ждет... будет ждать... скоро...
И Славик побежал... Правда - совершенно не к выходу... По крайней мере - не к выходу из Замка... Совершенно случайно перепутав поворот, мальчишка промчался мимо поднимающегося Ирлана, мимо выхода, сквозь подвал... Какой-то каменный тоннель мрачно тянулся в глубину, и от него веяло чем-то непонятным...
Включив фонарик, юный контрабандист решил разведать проход...
- Интересненько... - слово это прозвучало дважды... Сперва - у входа, когда проход казался бесконечным и загадочным... Вторично - когда коридор сменился кирпичной лестницей, обугленной и покрытой сажей, в которой четко вырисовывался человеческий силуэт. Говорят - такой же след есть в Хиросиме, когда человек испарился от атомного взрыва, а его силуэт навеки запечатлелся на ближайшей стене... И - сразу за силуэтом лестница упиралась в завал, спекшийся в сплошную массу. Ощущение странной давящей силы возросло.
- У-лю-лю!.. - Славик подошел к самому завалу, и давление чуть не швырнуло его на колени. Отпрыгнув в сторону и назад, мальчишка достал универсальный счетчик... Странно - но по всем параметрам шкалы показывали полный ноль. ТАК НЕ БЫВАЕТ! Даже в самом чистом месте есть природная радиация! А у окружающего пространства есть температура! Здесь же - нули!
Славик решил поднять какой-то камешек и кинуть его в спекшийся завал. Хм-м, сказать проще, чем сделать: валяющиеся вокруг почерневшие обломки словно вросли в лестницу!
Тогда мальчишка достал свой переносной компьютер и, сунув туда пробирку с зеленоватой жидкостью, задал новую команду. После чего плеснул на пол. Из окружающей сажи медленно поднялся новый камешек, готовый к броску. Но - и его не удалось поднять! Он словно врос в лестницу сразу после рождения!..
Оставалось только провести сканирование... Вынутый из сумки нанасканер пронзительно пискнул. Так и есть: он был включен и так и провалялся всю дорогу. Дорогу? Золотые дороги... Он падал на дорогу включенным!
- Посмотрим-посмотрим!.. - ухмыльнулся Славик... - Упсь! - написанное на экране было неожиданным... - Вот тебе и гоблинсы, голм-голм... Нейтрит! Дороги из чистейшего нейтрита! Не удивительно, что лазер их не берет!..
Впрочем, Индиана Джонс уже возобладал в искателе приключений над Профессором Челленджером, и Славик приложил нанасканер к завалу, опасаясь в душе, что и машинка прилипнет к черной массе...
Не прилипла... Камень, кирпич, органическая сажа, бывш. органический пепел... Ничего необычного...
- Что за обломщик здесь побывал! - выкрикнул юный исследователь.
Тишина вокруг всколыхнулась, в мозг словно впились тысячи иголок, сложившихся под черепом в гулкие слова:
- Смертный... ты пришел говорить со мной?
- А...ага! - ошалело кивнул паренек... - А ты... где? кто? как?
- Ты во мне... И я слушаю твои вопросы, смертный... Я и сам смертен, но не рожден, хоть и создан живыми... Как создан - построен.
У парня промелькнули первые подозрения.
- Так кем же ты создан?
- Сперва я создан тем, кого здесь убили недавно... Затем достроен тем, кого убили ранее...
- Не понял... Эт не ответ...
- Ответ... Имена смертных мне ни о чем не говорят, а показать тебе образы - и ты можешь сгореть от напряжения...
- А что здесь интересненького есть? - скоропостижно сменил тему Славик...
- Я есть... Проходи! - стена сбоку плавно растворилась, открыв тоннель из черного металла. Стены его блестели в свете фонаря.
Мальчишка шагнул в тоннель, по ходу спросив:
- Тут есть что-то древнее? По настоящему древнее...
- Миллионолетней давности подойдет? - в игольчатом голосе послышалась насмешка.
- Покатит... Вполне...
- Тогда получи... - тоннель распахнулся в стороны и вверх, переходя в черный зал. По идее - света фонарика не хватило бы на освещение, но весь зал был отчетливо виден. Он был каких-то плавных форм, словно внутренности живого существа, а не искусственная постройка.
Невольно захотелось обернуться назад, к входу. Но и сзади оказался все тот же зал, словно тоннель действительно раздвигался...
- Не бойся... - игольчато колыхнулась пустота... - Просто ты движешься внутри... Смотри и бери все, что захочешь... Ты ведь умеешь брать, не беря...
- Не беря? - прикинулся дурачком Славик.
- Не беря... - ответил голос... - У тебя же есть нанароботы для копирования... Копируй... не жалко...
Паренек взглянул на потолок, где завивались хитрые спирали. Захотелось дотянуться до них, и тут же потолок словно упал, приблизившись почти вплотную.
Взгляд вниз. Пол где-то далеко-далеко, и только язычок черного металла под ногами, словно площадка маляра-высотника...
Скоропостижно захотелось вниз. И тут же пол остался вверху, площадка же погрузилась на следующий уровень глубины. Вокруг заискрилась прозрачнейшая паутинка, переплетающаяся в узелки и узоры...
Славик автоматически коснулся паутинок нанасканером. Но не успел глянуть на дисплей: прошибло ощущение грандиозности. Вдруг стало понятно, что паутинка под руками - судьба... Вот она тянется к двум соседним - Кевину и Володьке. А вот тот узелок поодаль - спор с обладателем Лестницы... А вот тут - авария новенького глайдера, на котором через полчаса лететь отсюда. Безотказная машинка взорвется, и поэтому прореха в паутинке не пустит к спору с обладателем талисмана...
Рука непроизвольно ухватила оборванную нитку и связала ее края. Ну вот, никакой аварии нет... Что-то изменилось? Взгляд скользит по паутинкам, но далее чем на два дня не видно: линия теряется в переплетении большого города... Там столько нитей - не уследить, и взгляд теряет свою... А вот рядом линия Володьки - он опять куда-то убежит... Шагнуть? Посмотреть?
Шаг вдоль - и вдруг сменяются масштабы, и теперь уже нити - судьбы Миров... И каждый видно недалеко, но отчетливо. Паутинки под пальцами начинают петь, и в их мелодии рождается новая паутинка... Теперь ее линия, прямая и хрупкая, устремилась вдаль, не касаясь других. Грустная и одинокая...
И тогда Славик взял пару соседних линий и аккуратно сплел их с новорожденной. Узелки, словно споря с творцом, унеслись вверх, в будущее... И звездочками вспыхнули в высоте... Два узелка... Две разлетающиеся звездочки...
Рванувшись за ними, мальчишка вновь оказался в изогнутом зале. Вокруг стало до обидного пусто без хрустальных паутинок...
Нанасканер в руке пискнул и высветил несколько слов.
"Судьбы. Много судеб."
- Благодарю, я догадался, - обратился Славик к сканеру.
Рука же коснулась ближайшего выступа черного металла...
Мгновенно пришло понимание: легким усилием можно вогнать Черный Замок в глубину или заполнить ров магмой, можно возродить автоматы защиты, уничтоженные какими-то землянами или отменить весь этот зал...
Почему-то резко расхотелось копировать здесь что-либо.
Пустота колыхнулась удивленно, словно собиралась что-то сказать, но сдержалась...
- Где я был? - спросил Славик.
- Это и я у тебя желаю спросить! Ты куда вдруг исчез из Зала Управления?!
- И далеко, и близко, - улыбнулся Славик. - И высоко и низко...
- Ниже пола не упадешь... - пророкотала пустота...
- Если это не пол самолета, - улыбнулся паренек и вдруг попросил: - Скажи, кто я?
- Землянин, авантюрист, контрабандист...
- Нет, - перебил говорящего Славик, - В сущности кто я такой?
- Открыватель... - пространство очередной раз хитро изогнулось, и Славик оказался у ворот Замка, прямо рядом с припаркованным глайдером...
- Оставь хоть что-то на память! - выкрикнул вдруг проснувшийся в мальчишке Джек-предприниматель. А в ответ - тишина... Иголочки слов исчезли так же внезапно, как и появились...
- И на том спасибо... - пробурчал Славик и махнул рукой выходящему на мост Володьке: - Поспеши, вылетаем!..

Глава 6

- Не пустят ли благородные хозяева усталого путника? - голос раздавался отовсюду, и Ирлан удивленно оглянулся.
- Акустика, - пожал плечами Кевин, отвечая на незаданный вопрос Ирлана, - А собеседник, скорее всего, у ворот...
Усевшись за пульт связи, киборг включил внешние динамики: - Мне бы хотелось услышать имя путника прежде, чем войдет он под своды сего Замка. Не грешно бы представиться, путник!
- Сатоурис, странник и менестрель, стоит у ворот. Я простой смертный, и потому счастлив! Здесь же ищу я славного Магистра Ирлана, шефа и основателя Серебряного Круга, ибо есть мне что сказать ему!
Магистр повернулся к Отцу Кевину: "Впустишь?"
Киборг кивнул и сказал в микрофон:
- Входи, менестрель. Магистр ждет тебя!
Стоящий у окна Ирлан видел, как прошла по мосту фигура в зеленой пятнистой униформе незнакомого образца и в такой же пятнистой кепи. На поясе у странника болтался черненый цилиндр. Больше с такой высоты рассмотреть было просто невозможно...
- Странно он одет, как для менестреля... - задумчиво заметил киборг, показывая на застывшее изображение на экране. - Скорее напоминает десантников времен Второго Средневековья. - Форма эта пятнистая, баканы... Надеюсь - в цилиндре у него не граната, иначе я очень пожалею, что послушался Вас, Магистр...
На лестнице послышались шаги, и в комнате появился пятнистый. Он почтительно поклонился, после чего повернулся к Кевину:
- Прошу прощения, но я услышал окончание Вашей фразы, и спешу успокоить Вас: в футляре у меня не граната, а моя флейта. Костюм же этот очень удобен, если хочешь ужиться в одном лесу с эльфами...
- Тонкому слуху Вы тоже научились у эльфов?
- Да нет... От их пенья слух не улучшится... Хотя, справедливости ради, стоит отметить, что и не ухудшится... А тонкий слух - такой же инструмент менестреля, как и чувствительные пальцы... Так что это у меня профессиональное...
Отец Кевин наконец-то внимательно разглядел гостя. Вблизи вид его был даже комичен. Военного образца пятнистый комбинезон не очень-то вязался с тощей фигурой, не обремененной излишней мускулатурой. Брючины заправлены в баканы, словно у фермера. Из кепи торчит вправленное туда "вечное перо" - шариковая авторучка. Правый карман оттопыривается пухлым блокнотом с бумажными страницами... Действительно - бродяга-поэт!.. Да еще бородка - жалкая пародия на Мефистофеля...
- Да простит меня Магистр Ирлан, - вновь заговорил Сатоурис, - Но сперва я сообщу одну новость достославному киборгу Кевину. Вскоре Вас, наверняка, спросят о разбившемся в горах Сером Драконе. Так вот, с ним было трое коренных обитателей Рокласа - Ашана, Рейст и Ваш покорный слуга. О прежних же хозяевах дракона нам так и не удалось ничего выяснить, посему Вы явно разочаруете КосмоПол вообще и господина Траффолда в частности. Магистра же Ирлана я бы попросил отправить в район Городской Горы несколько рыцарей, дабы они свершили обряд погребения Серого Дракона сообразно традициям Белых Драконов, он этого заслужил...
Кевин перевел взгляд с менестреля на магистра, и глазам не поверил. Впервые Ирлан выглядел по-настоящему удивленным!
- Что-то случилось, магистр? - поинтересовался киборг.
- Случилось?! Наш нежданный гость про между прочим сообщает о Сером Драконе, хотя всем известно, что последний представитель этого племени вымер тысячи две лет тому назад!
- Он не оригинален... - ядовито заметил Кевин, - Вы тоже своими поминаниями Симаргла в свое время шокировали меня. Однако в данном случае единственный материальный дракон, которого я знаю - это мой собственный энтомоптер... Живых же драконов из плоти и крови я не видел ни разу и очень надеюсь, что и не увижу...
- Отчего же?
- Ну-у-у, - Кевин развел руками, копируя знакомый жест, - Общение с злобным огнедышащим ящером вряд ли способно укрепить здоровье даже машине.
- У Вас предубеждение против драконов, - резко возразил Сатоурис, присаживаясь на уголок стола-пульта, - А зря. Не всем сплетням следует верить. Драконы справедливы, хотя порой излишне холодны в мыслях. А этот, Серый, спас нам жизнь. И погиб при этом сам, разбившись насмерть. Я как-нибудь попозже расскажу Вам, Кевин, всю эту историю... Сейчас же, прошу прощения, мне некогда: у меня таки новости к Ирлану.
Магистр пристально взглянул в глаза менестреля.
- Внимательно слушаю. Или Вы желаете сообщить мне новости с глазу на глаз?
- Лучше здесь... Кевину это тоже желательно слышать, хотя ума не приложу, как он сможет этим воспользоваться... - Сатоурис вынул авторучку из кепи и машинально вертел ее в тонких цепких пальцах. - Так вот: нашелся Ключ от Лестницы Миров. И он в руках детей-землян. Последствия можете просчитать сами.
- Великие Лорды! - охнул Ирлан, - Час от часу не легче! И Вы решили лишь сообщить об этом мне, не изолировав Ключ?!
- Я ни разу не видел его. Слухи же докатились через эльфов: их новый повелитель имеет хорошую агентурную сеть почти по всему материку. Порой его архивы полнее архивов Отца Кевина...
- Маркабово отродье! - рыкнул Ирлан, - И он ничего не сообщил мне! Спасибо, Сатоурис, вовремя сказанное может теперь успеть...
- Я бы даже не стал слишком спешить, - менестрель раскрутил и скрутил вновь свою авторучку. - У нас в запасе еще дня три-четыре, пока обладатель Ключа решится отправиться на поиски Лестницы, пока соберет группу, пока отправится... Стоит присоветовать к ним Энглиона де Батарди, нет?
- Не вредно бы отыскать и его оруженосца: он землянин, и потому легче найдет язык с интересующими нас субъектами, - согласился магистр.
- Пока же, если я этим не превышу пределы гостеприимства сего дома, то хотелось бы попросить чего-нибудь съедобного и напиток покрепче воды... - улыбнулся Кевину менестрель.

Глава 7

- Кофею, пожалуйста! - Славик вольготно расположился за столиком напротив Макса. Макс посмотрел на него, но ничего не сказал. Тогда Славик решил взять инициативу в свои руки:
- Здравствуйте, молодой человек!
- Ну-у... привет... - немного удивленно ответил мальчишка, сверкнув клыкастым кольцом на пальце. - А что, небо уже упало на землю?
- Не по?.. - его собеседник постарался изобразить искреннее изумление.
- В прошлый раз, когда я успел раньше в Массачусетсе, ты сказал, что заговоришь со мной не раньше, чем небо упадет на землю.
- С точки зрения формальной логики, - издевательски начал Славик, - при переносе с одной планеты на другую мы пересекаем космические пространства, которые субъективно можем воспринимать как небо, а следуя древнейшим убеждениям земных дипломатов, палубы наших кораблей являются частью того мира, где они построены. А поскольку часть пути с Земли я проделал на рейсере, то соответственно... - и с выжидательной миной на физиомордии замолчал.
- Ага, а поскольку планета даже частью не может падать в небо, то значит - небо упало на палубу и освободило тебя от клятвы. Я не прав?
- Ну-у-у, в принципе. О, а вот и кофе подоспел! - закинув одну ногу на другую, Славик вдохнул аромат напитка и мизинцем подвинул вторую чашечку собеседнику.
Макс долго и выжидательно смотрел на неожиданного гостя и конкурента. Видимо - ожидал продолжения репризы. Не дождавшись, взял предложенную чашечку. Благодарственно хмыкнул и прокомментировал:
- Истый дворянин! Тебе бы еще трубку в уголок рта... - и, помолчав, добавил: - Телефонную!..
- А тебе вамп на уши, - парировал собеседник.
- Славик, с тобой спорить просто неинтересно, ты все равно все первоисточники читал!
- Издавал.
- Ча-во?! - обалдело уставился на Славика Макс.
- Издавал, - спокойно ответил Славик. - Я тут недавно одному молодому человеку из фирмы "Ахор" сплавил подборку так и не изданных в прошлые века прикольных рассказов разных авторов... Так он поспособствовал... И учти - издал на БУМАГЕ, а не на кристаллах! Тиражом в сто тысяч, как во Втором Средневековье издавали! Свои мемуары издать там же не желаешь? А то могу поспособствовать...
- Интересно, о чем ты уже пронюхал, неугомонный?
- Я ему про твое предложение рассказал, - заявил подходящий к столу Володька.
- Сам не едешь - решил замену подкинуть? - Макс поморщился. - А ничего, что мы с ним вроде как конкуренты?
Глядя на растерявшегося Володьку, Славик решил вмешаться:
- Конкуренты? Да господь с тобой! Когда это ты был мне конкурентом? Я к тебе по совсем другому делу... Очень простому делу, проще не бывает... Жить хочешь?... Целиком...
Глаза Максима изумленно расширились. Видимо - он воспринял это, как и всякий нормальный человек: как угрозу. И обдумывал, что делать, скрывая усиленную мозговую активность за маской растерянности.
- Не боись, - продолжил тем временем Славик, - Я детьми не питаюсь, тем более такими напуганными... А если серьезней - ты сам выбрал себе палача, и даже таскаешь его на собственной шее. Да-да, я про талисман. Ты что, забыл о Тексте? Мы же его вместе тогда откопали! Забыл о судьбе носящих эту железяку?!
- Почему забыл? Просто я не во все суеверия обязан верить. Вот, уже с месяц таскаю - и без малейшего вреда...
- Месяц?! Расскажешь моей бабушке в день ее рождения, может поверит! Она, когда пьяная, во многое верит, даже в варлонов. Но, в принципе, можешь и три месяца протаскать... Тогда на твоем надгробье так и напишу: рекордсмен по ношению Ключа. Попал бы в Книгу Рекордов Гиннеса, если бы не попал в книгу Мандоса. В почетный список. В смысле - в список почетных гостей по нечетным дням... Так что лучше - избавься от него...
- Почетных костей! - огрызнулся Макс. - Володька тебе уже рассказал о моих идеях? Вижу, что рассказал! Э... кстати, а где он? Только что ж тут был? А... ладно! В общем - чувствую, что мне от тебя уже не отвертеться, так что предлагаю сотрудничество: айда со мной в экспедицию, будешь летописцем! А потом можешь даже издать все это в своем "Ахаре".
- "Ахоре", - машинально поправил Славик. - А теперь - подробнее об экспедиции, пожалуйста.
- Едем завтра. С утра. Снаряжение полное, еды из расчета и на местных, так что откорректируешь меню синтезатора.
- Это еще зачем? - ошалел Славик.
- Проводник у нас будет местный, вот почему! Отправимся прямо к Великой Лестнице. И запустим ее... После чего мне уже тут будет неинтересно. А ты - публикуй, если чего интересное выцепишь...
- Ладно... Хорошо... Если что, мои - девяносто процентов! - в Славике проснулся коммерсант.
- Да хоть сто! - пожал плечами Макс.
Впервые Славик ощутил удивление. Макс, отказывающийся от наживы? Макс, не спорящий о процентах? Что же получает в ответ этот искатель приключений?
Заметив растерянность Славика, хозяин талисмана-Ключа пояснил:
- Лестница - это путь во все Миры. Так зачем, имея такой Путь, размениваться на мелочи?
- Так сто процентов мои? - с совершенно невинным выражением уточнил Славик.
- Твои, так твою и растак!
- Вот и хорошо-о-о... Впрочем - побрякушку-то носи лучше в коробочке, так лучше будет... Спокойнее, для здоровья полезнее, опять же... Нет?
- Я не хоббит, а Ключ - не кольцо из сказочки. Так что всему есть предел, и доверию к "пророчествам" тоже.
- А... - ухмыльнулся Славик, и улыбка эта не предвещала ничего хорошего. - А хочешь, я тебе напророчу, и оно сбудется?
- Попробуй... - пожал плечами Максим.
- Итак, я пророчу: ровно через минуту ты будешь крыть меня последними словами и проклинать в душе, но изменить ничего не сможешь! - Славик посмотрел в глаза коллеге и, повернувшись к бармену, сказал: - Эй, хозяин! Пока! Я пошел! За кофе платит мой лучший друг! - и, похлопав Макса по плечу, отправился к выходу. Обернувшись у двери, добавил: - Значит, завтра утром?.. - и мгновенно растаял в воздухе, позволив Максу беспрепятственно пролететь в дверной проем.

Глава 8

Магистр ковырял вилкой салат и дожевывал бутерброд. Кинув искоса взгляд на Сатоуриса, продолжающего разглагольствовать с гамбургером в руке, Ирлан негромко заметил:
- Вот точно так же я как-то переувлекся за столом на званом обеде у короля Западного Риадана, в результате когда я потянулся к заливной рыбе, то обнаружил в блюде лишь кости да плавники. Грустное зрелище... Душераздирающее зрелище... Зато - поучительное.
- Это еще не самое страшное! - беззаботно отозвался менестрель, - А вот если посмотреть глаза в глаза! Вот это жутко: не каждый выдержит взгляд съеденной им рыбы!.. Да, так о чем это я? Ага, о Лордах. По моему скромному разумению вся ваша Теория Лордов - бред и лажа с попыткой адаптировать узнанные крохи под имеющуюся в нашем распоряжении картину мира. На самом же деле не правы вы, все не так было! И первыми были не братья-Лорды, а Лорд. Один-единственный. Учитывая некоторые его особенности - Лорд Ночи. Он-то и стал первоосновой для всех дальнейших наворотов. Тот же, кого вы называете Лордом Дня - следующая инкарнация Лорда Ночи, считайте - следующий этап, Лорд Ночи, возжаждавший материального благосостояния, перешедший от духовного к материальному. А Лорд Мрака тогда - просто "воскресший мертвец", ожившее первое тело Лорда Ночи. Он понимает, кем он был, и стремится изо всех сил снова стать самим собой, но, увы, ничего у него не получается, и от этого-то он и злится, порой раздражаясь, а порой и впадая в ярость. Но хоть он и восставший из мертвых, но не зомби, так как сознание его работает четко и устойчиво. На лицо же все трое совершенно одинаковы. И вообще - худощавы, стройны, хайраты... Могу это подтвердить как лично видевший всех троих.
- Мне почему-то кажется, что для простого смертного Вы имеете слишком древние воспоминания, - Ирлан пристально взглянул на менестреля, ожидая, видимо, хотя бы тени смущения. Не дождался.
- Магистр, Вы же взрослый человек и прекрасно знаете, что такое инкарнации! - парировал Сатоурис. - Память прошлых жизней порой так же свежа, как и о вчерашней рыбалке. А бывает и свежее... Когда-то я видел и Лордов, и Великого Хаосского Дварфа, и много кого еще... А еще я видел двух киборгов разных миров, ведущих со мной беседу в старинном замке. Впрочем, их я и сейчас вижу... - он усмехнулся и лающе рассмеялся, подрагивая бородкой.
- И у меня такое впечатление, что видите вы их не впервой, - заметил Ирлан.
- Разумеется, не впервой! - Сатоурис откусил здоровенный кусок гамбургера и долго, старательно пережевывал его, затягивая время и посматривая на ожидающих продолжения собеседников. На что он рассчитывал, не знаю, но гамбургер завершился раньше терпения киборгов, и менестрель первым нарушил тишину: - Я помню еще, как Магистр Ирлан пытался оспорить права отца нынешнего принца на престол. К счастью, в архивах Отца Кевина нашлись необходимые документы, доказующие права Елама Фангринга на престол...
- Не совсем... - Ирлан вздохнул и отпил вина, - Просто его политика относительно нечисти была мне по нраву, и я решил, что Елам - меньшее из зол... Он истребил практически всю действительно опасную нежить, успевшую мутировать от излучения Мрака. Правда - не остановился на этом, но... Он умел убеждать...
- О, да! - Сатоурис закатил глаза, - Умение убеждать - это у него в роду, чего не отнять - того не отнять!
- Вы знаете его род? - изумился Кевин, - Или это лишь догадки и домыслы, как...
- Как с Лордами в моей интерпретации. Верно? - медленно и отчетливо проговорил менестрель. - Начали говорить, так уж договаривайте... Чего стесняться: менестреля всяк обидеть норовит! И все же и с Лордами, и с Еламом-Освободителем у меня есть свои источники информации. Что же до того, что вы не верите им - это уже ваша беда, не моя. Но мне неясно, до сих пор не ясно, какого ангела Ирлан вообще тогда поднимал вопрос о неправомочности, а, магистр?
- У меня были сомнения... Посуди сам: Ларрэль Фангринг имел двух сыновей - Гарота и Араэля. Дочь Араэля Сибилла погибла тут при невыясненных обстоятельствах, сперва отравив во дворце своего дядюшку Гарота, чем и положила начало пятилетнему Смутному Времени. Араэль погиб на охоте еще до начала Смуты, растерзанный диким кабаном. Так что прямой наследный род на этом и завершался. Но у Ларрэля был младший брат Ламен, чья дочь Лария и становилась единственной законной претенденткой на престол. Опасаясь за свою жизнь, она отправляется в бега...
- Что весьма разумно с ее стороны... - заметил Сатоурис. - Зачем ей было мозолить глаза всем этим мини-диктаторам?
- Логично... Но вдруг она возвращается с неизвестным воякой, представляет его как своего мужа и... В общем, у меня возникли два сомнения. Первое - что он вообще ее муж, и второе - что он королевского рода, как это было объявлено.
- Ну, в первом я бы не сомневался: я сам здорово упился на их свадьбе, да так, что когда мне рассказали потом, что я им пел тогда, когда уже сам не помнил, то я здорово краснел, хотя вообще-то вогнать в краску меня сложно... А вот почему у магистра возникло второе сомнение, а?
- Из-за фамилии. В любом браке жена сменяет фамилию рода, а не муж. А в королевском - тем более. Зачем же принцу брать фамилию супруги, что лишает его ментальной поддержки его рода? Похоже было на безродного вояку, решившего примазаться к королевской династии...
- Ню-ню! - хмыкнул Сатоурис и потянулся за новым бутербродом, - А я вот знаю, что он был не принцем... - менестрель посмотрел на победно засиявшую физиономию Ирлана и с ехидцей продолжил: - Не принцем, а королем горной страны Курюко, и если бы он прожил чуть дольше, то попробовал бы захватить Великую Пустыню Лак Лаунг Куан, и тогда его страна и Западный Риадан срослись бы в единую державу... Разумеется, если бы он смог захватить Пустыню...
- А что толку захватывать территорию, не имеющую населения? - поинтересовался Кевин. - Там же только пески да каменные столбы среди них...
- А вампиры и оборотни - только согласно местному крестьянскому фольклору! - парировал нахал в камуфляже, выбирая новый бутерброд. Кевин всхрапнул от возмущения, а Сатоурис, проигнорировав сей звук, невозмутимо продолжил: - Когда кто придет в эти пески с войной - то сам узнает, что за сила в каменных столбах. Но вряд ли он когда это кому расскажет, разве что некромантеру... Что же до фамилии - то вряд ли простым человечьим ртом удобно произносить фамилию Елама, она сложна... А приняв фамилию рода Фангрингов, он просто даровал детям Ларии право на беспрепятственное наследование славы их рода... Ментальная же поддержка Еламу шла не через фамилию, а через имя его, хотя мало кто и понял сие...
- Елам... Елам... - Кевин словно пробовал это имя на вкус. Затем мотнул головой, изображая досаду: - Нет, ни о чем мне не говорит!
- Ну-ну, - на этот раз Сатоурис взглянул на киборга озабоченно, - Я бы посоветовал Вам перетестировать свою память, сравнив ее со внешним эталоном, а не с внутренней матрицей... Ибо ежели б она без повреждений была, то имя Елам вспомнилось бы Вам почти сразу, наряду с его братьями Ассуром, Лудом и еще двумя... По крайней мере, Рик Джойнер узнал имя сразу, без боя.
- Рик-Мятежник? - вскинул бровь Ирлан. - Ты и с ним встречался?
- А как же! - радостно ухмыльнулся Сатоурис. - Не далее как в предыдущей жизни! Мы с ним еще одну милую сделочку завершили... то есть совершили, я хотел сказать... Так сказать, обмен нематериального на нематериальное. Субстанцию состояния мыслящей материи в обмен на информацию другой мыслящей материи... Он после этого на тех видениях чудесную книжку написал: "Жатва-II" называется. Вполне такая из себя умная рукопись, одна беда - первое ее издание спонсировал Пентагон, и потому был добавлен подзаголовок, который потом кочевал в книжке от переиздания к переизданию... Пока не исказился в переводах...
Кевин тем временем усиленно тормошил свою электронную память, пока наконец не отыскал там скупые данные на Рика и его книгу. Похоже, Сатоурис был прав в своих комментариях. Одна проблема: книга была издана на Земле во Второе Средневековье. Неужели он не врет про переселение душ?
- Мне особенно нравится в этой книжке глава про Иуду, - улыбнулся менестрель и нараспев прочитал:
"Вскоре я увидел предателя Иуду. Я не боялся его, но знал, что он в силах разрушить здание. Я знал, что он очень хотел стать частью сторения, и строил планы, как этого добиться. Я взглянул ему в глаза и увидел двух демонов: Гордыню и Страх. Я пытался заговорить с этим человеком, не обращая внимания на демонов, и сказал: "Ты должен сделать это так, как Он этого пожелает". Казалось, что человек был невероятно оскорблен, и Гордыня сказала: "Сам знаю!" Но он не знал. Я услышал, как Страх прошипел: "Не слушай его. Он обманщик".
Тогда Господь подошел ко мне. Когда Он приблизился, Страх и Гордыня слились в одного демона, имя которому было Религия, и он потребовал: "Поклоняйся Ему"! Человек упал ниц к ногам Господа и стал славословить, рыдать и клясться в любви. Я понял, что это поклонение исходило от духа Религии, в который объединились Страх и Гордыня. Поклонение было столь нарочитым, что производило отталкивающее впечатление. Я увидел слово "демонстративно".
Я был удивлен, что Господь не был против. Он стал выражать Свою любовь к этому человеку, но, не дав Ему закончить фразу, демон воскликнул: "Я знаю, что ты любишь меня", и начал приводить места из Писания. Человек упал и начал корчиться в приступе религиозного экстаза. В ответ на это Господь с любовью потрепал человека по голове, понимая, что невозможно что-либо сказать, чтобы религиозный дух не перебил Его.
Я спросил Господа, почему Он просто не прогонит этого демона. Он ответил: "Так мало от реального человека осталось, что он умрет. Таких можно изгнать только любовью". Я вспомнил..."
Сатоурис закашлялся, глотнул сока из бокала и задумчиво продолжал:
- Не помню, что там далее вспоминал Рик, какое-то место из Писания, кажется, из Откровения... Но меня поразило не его отношение к Религии - это было бы полезно почитать и другим проповедникам той эпохи, может, и вразумило бы их... Меня поразило это "С любовью потрепал человека по голове"... Невольно вспомнилась сцена встречи пса Нюха и Шерлока Холмса. Шерлок не раз с симпатией трепал этого пса по голове, но когда понял, что песик разумен, и что разум его не уступает человеческому - то воздержался с любовью трепать песика, приостановил руку, перейдя с покровительственных тонов высшего к низшим на общение на равных... И с этой точки зрения интересно отношение Господа к чадам своим... Умел старина Рик подбирать тонкие фразы, что уж тут говорить! Здание строил из них! Нерукотворное в величии своем!

Глава 9

Замок впечатлял уже издалека. Огромная центральная башня прошивала низкие серые тучи и терялась в их мгле. Пристройки перестали казаться игрушечными еще за множество километров до точки посадки. Пятиугольный же двор, обнесенный многоэтажной стеной, готов был вместить на своей территории пару-тройку столиц Западного Риадана вместе с Инельгардом в нагрузку...
Прищуриваясь от слепящего снега, Славик направил глайдер на посадку. При этом он кинул через плечо:
- Граждане пассажиры, не забудьте пристегнуть ремни и попрочнее вцепиться руками в поручни: посадку совершает лучший ас всех времен и народов!
В тот же момент глайдер лихо накренился и ухнул вниз. Метнулась навстречу льдистая поверхность, взметнулись за проносящимся глайдером побеспокоенные снежные вихрики. Какая-то белая зверюга, почти сливаясь со снегом, опрометью кинулась прочь, огромными скачками пересекая равнину и оставляя глубокие вмятины в белом покрывале земли...
- Сезон охоты на неопознанных тварей был закрыт еще в позапрошлом году, - продолжал язвить Славик, - А поэтому сафари прийдется отложить до лучших времен!.. Сэр Рыцарь, берите пример со своего оруженосца и его жены, они же совершенно не испугались посадки! Или ситуация "Рыцарь в самолете" становится хрестоматийной? Так вроде бы не на битву с Горынычем следуем!
Энглион кинул на юного контрабандиста взгляд, способный испепелить звездный крейсер. Но спина мальчишки крейсером не являлась, а посему даже не почувствовала потепления... Зато Рийни, глядя на рыцаря, звонко хихикнула. И при этом неожиданно щелкнула фотоаппаратом, навсегда запечатлевая пламенный взор Серебряного Рыцаря.
- Ну вот, теперь будет детям показывать, - не унимался Славик, - "Дети, посмотрите, вот у этого самого дяди ваш папочка был оруженосцем! А теперь поставим картинку в буфет, чтобы вы оттуда не таскали конфеты!.."
Глайдер наконец-то обогнал зверюгу и заскользил по снегу, оставляя за собой борозду.
- Крутая посадка, не так ли? - спросил напрашивающийся на комплименты пилот.
- Неплохо... Но вообще-то я бы перед посадкой выдвинул лыжи, - равнодушно заметил Ингвальд.
- Так я и думал, что что-нибудь позабуду! - притворно засокрушался мальчишка. И щелкнул тумблером. Глайдер как раз подпрыгнул на небольшом сугробе, и дальше покатил на лыжах-шасси. - Слабо повторить?
- Тю, - пожал плечами Соронсон. - У нас в Академии был один парнишка, Люкас Звездобродяженко, так он на спор посадил глайдер на крышу авиетки декана... Выиграл ящик шампанского... Правда, сейчас он доучивается где-то под Дагобаном, в провинции...
- Ага, в элитной школе... - хихикнула Рийни.

Минут пять глайдер со свистом и скрипом несся к стенам замка, как ретивые аэросани.
- Возможно, я не все понимаю в технике землян, - осторожно начал Энглион, - Но мне кажется, что если не остановить вращение винтов, то через минуту мы врежемся в стену перед нами.
- Вы в этом уверены, благородный дон?
- В чем именно, ретивый отрок?
Славик хмыкнул, но ответил:
- В том, что через минуту...
- Никоим образом, о возница небесных саней! Через секунд тридцать, не более того... Через двадцать... Что при известной скорости... Тут есть катапульта?!
- Стену откорректировать, что ли? - удивился Славик, плавно выписав поворот и теперь гоня глайдер вдоль циклопического сооружения.
- Нет, выбраться отсюда! - рыкнул рыцарь. - Не совсем ясно, кто из нас из средневековья!
- Вероятно, Вы, Энглион, - мило улыбнулась Рийни, - Уж Вы-то катапульту с баллистой не перепутаете... И глайдер с аэросанями...
- Если леди охота рисковать при забарахлившем правом моторе - милости прошу! - Славик поднял глайдер и перемахнул через стену. Вернее, попытался это сделать, но в верхней точке прыжка один из винтов остановился и легкокрылая машина завертелась волчком, ввинчиваясь в сугроб.
- Правый мотор? - крикнул сквозь гул и вибрации Джино.
- Левый! - ответил пилот. - Ни черта не понимаю! Держитесь, кто за что может!

- Кажется, я понял, что такое "блевательная карусель", - минут через пять прошептал Энглион. - Вот только не ясно, неужели народ за это еще и платит?
- Не платит, но в очереди стоит... - Славик откинул колпак кабины, и струя свежего ледяного воздуха вымела кисловатую атмосферу глайдера.
Приятно хрустнул снег. Морозец покалывал лицо. Юный контрабандист подошел к двигателю, помахивая гаечным ключом. И замер: двигателя не было! Вместо него из корпуса торчали острые металлические обломки, покрытые изморозью, словно какая-то невидимая тварь откусила мотор прямо на лету и теперь дожевывала его где-то под покровом снежной пелены...
- Похоже, у нас пробле... - начал было Славик, и в этот момент хлопнуло. Опершийся о кресло рыцарь все же зацепил за рычаг катапульты, и теперь по наклонной несся вниз, во двор замка. Славик проводил его взглядом и поправился: - Большие проблемы.
По небу медленно ползли серые облака, без остатка сожравшие привычную синеву. У самой кромки стены топтались несколько снежных вихриков. Они словно присматривались к неожиданным гостям.
Откуда-то снизу донесся глас Энглиона.
- Вот так и рождаются трехэтажные заклинания, - с ухмылкой прокомментировал Славик. - "Владыка, что значит сие заклинание, услышанное мною от достославного Сайты?.."
- Ребята, неужели среди вас нету джентльмена, способного помочь рыцарю выбраться из сугроба, или мы так и будем созерцать подметки его сапог, торчащие из снега? - развела руками Рийни.
- Джентльмены-то есть, - хмыкнул молчавший до этого Макс, - А вот катапульты закончились...
Поминая богов, Ирлана, угодников и прочие силы земные и небесные, Энглион все же выбрался из сугроба в метрах трех от своих сапог, присел на наст и принялся натягивать обувь. Он был похож на большого бурого медведя, который решил замаскироваться под белого и для этого нырнул в ров, полный мела. Сходства с полярным хозяином он так и не достиг, но зато со всех сторон сиял ослепительной белизной снежных пятен.
Не удержавшись от искушения, Макс скатал снежку и метнул ее вниз. Шлем басовито загудел, и вслед за этим юный контрабандист узнал много нового о себе и своих родственниках до седьмого колена...

Сэр Энглион, рыцарь:
Вас никогда не ошеломляли? В буквальном смысле, чем-то тяжелым, да по шелому? Приятного мало. Это как в бочке, по которой лупят палицами, только еще неприятней.
Мало того, что ента винтокрылка землян вытворяла при посадке, так еще и катапульта нашлась тогда, когда в ней уже не было необходимости, и я воспарил, аки архангел. Лечу, желудок перебирается куда ему поудобнее, к горлу, стало быть, ветер свистит... Ну все, думаю, вот ты, Энглион, и узнал, что чувствует дракон с перепою в горах. Жаль только, рассказать не смогу никому: высоко, как приземлюсь - не то, что рассказывать, а и еще много чего уже содеять не смогу! Интересно, а на том свете пиво есть? Если нету, то, пожалуй, это будет самое грустное в этой истории...
Лечу это я, лечу, и вдруг что-то как дернет меня за ногу! Чувствую - притормаживаю. Что за черт! Сугроб как-то медленнее на меня наплывает... И тут - холодно, темно, сапоги где-то сверху остались, а в одних портянках долго в сугробе не высидишь.
Попробовал было выбраться к свету, наверх. Хм-м-м, вот теперь я понимаю, как сэр Ульрик своими портянками от эльфийского отряда отбился! НО Я ЖЕ НЕ ЭЛЬФ!
Пока я чертыхался да лез к свету, снег позалез куда только мог. Мерзкое, скажу я вам, ощущение.
Вылез, сапоги натягиваю, струйки талой воды на коже ощущаю... Костер бы сейчас! Или даже кабину глайдера, там тоже тепло!
Глянул я наверх: и что же там делают остальные? Гляжу - летит! Сперва думал, что камень со стены сорвался, затем - что ядро. БУМ-М-М! Снежка! Стервецы! Минуты две говорил все, что думал о бросившем, прежде чем успокоился. И снова взглянул вверх. Макса уже не видать. Видно было только крыло упавшей на стену машины и длинноволосого мальчишку, втянувшего всех нас в эту авантюру. Интересно, как он меня туда, наверх поднимать будет?
Славик присел на краю стены, поглядывая на меня сверху вниз, пошевелил ногой, осторожно, словно нащупывая невидимые канаты вокруг, и, чуть оттолкнувшись руками, заскользил вниз. Словно Дракула из старого сериала, который нам как-то показывал Кевин, он спикировал прямо ко мне и присел рядом. Посмотрел вверх и крикнул:
- Эй, пионеры, так и будете мерзнуть, или все же пойдем дальше?
Макс, если не считать его пакости со снежками, оказался парнишкой посерьезней. Он не стал тратить время на театральные эффекты с левитацией, и просто возник рядом со Славиком, заодно телепортировав вниз и глайдер, и его пассажиров. Редкое зрелище - только что вокруг ничего, и вдруг прямо из пустоты возникает такая громада и люди. Я, конечно же, знаю, что земляне могут такие штучки проделывать, но вот наяву увидал это впервые. Так значит, и такое они вытворять могут. И вдруг зло меня взяло:
- Я че т не понял, ребята, - кричу я, посматривая то на Славика, то на Макса, - Эт что же, каждый из вас может вот так вот перемещаться?
- Почти все, - равнодушно ответили ребята, - А что?
- А то! Так зачем же тогда вам вообще все эти корабли, глайдеры и прочая дребедень? Почему мы полетели сюда на этой винтовой машине, а не переместились прямо в замок?
Славик посмотрел на меня грустно-грустно:
- И как ты это себе представляешь, рыцарь? - он говорил чуть замедленно, словно поясняя что-то нижнекласснику в школе. Так порой Ирлан пытался втолковать нам нечто запредельное, но полезное в деле, - Мы же не знаем, как выглядит замок внутри! А в место, которое не представляешь, попасть невозможно...
- Ну ладно, - отвечаю, - А картины, фотографии? Или эти, что на стекле живые изображения?
- Ну вот смотри сам: допустим, у меня есть фото этого двора. - Славик развел руками, словно обнимая весь двор. - Допустим, я перемещаюсь сюда. А в это время какой-то осел ставит тут столб. И что же мне, совмещаться со столбом, как филин с глобусом? Знаешь, мне еще на кол неохота... Не в Трансильвании, поди...
- Но можно же прыгать в пределах видимости... Или я не прав? - не унимался я. То ли вредность пробудилась природная, то ли холодная вода за шиворотом характер подпортила...
- Можно, - согласился мальчишка. - И каждый прыжок перенастраиваться наново... Знаешь, на глайдере быстрее будет...
- Ладно, умник, - я посмотрел на башню у горизонта и усмехнулся, как порой усмехаюсь в трактире, стараясь задеть противника за живое, - Перенеси-ка нас к самой башне. Надеюсь, у тебя хватит зоркости, чтобы разглядеть ее у горизонта?
- Хватит, хватит, - фыркнул Славик и... Башня словно прыгнула к нам. Она нависла над головами, сверкая зеркальными квадратиками льда, и в каждом из них отражался далекий горизонт, серая полоска стены и крошечные снежные вихрики, перепрыгивающие через нее и с любопытством толпящиеся у брошеного глайдера.
Мягкий пушистый снег ненавязчиво скрипнул под подошвами черных лакированных ботинок. Мы, как по команде, обернулись на звук. Шагах в десяти от нас стоял... Как бы это описать поточнее - мужчина в черном костюме и черной же рубашке, глаза закрыты непроницаемо-черными очками, похожими на солнцезащитные, в руке - черный же кейс. Единственное светлое пятно - кожа лица и русые коротко стриженные волосы.
- Нигде не спрятаться от налогового инспектора! - фыркнул Славик.
Я непонимающе взглянул на мальчишку, и тот пояснил:
- Такое ощущение, что он взял этот костюм напрокат в музее Второго Средневековья. Деловой костюм инспектора...
Что-то мне в облике этого джентльмена в черном сразу же не понравилось. Но что?!
- Да нет там ничего интересного, поверьте мне, - многозначительно изрек незнакомец, словно он уже излазил весь замок вдоль и поперек.
- А что же там тогда есть? - живо влез с вопросами Славик, - И в каких районах замка?
- Сквозняки... Повсюду... - незнакомец жестом руки очертил вокруг себя круг, - Прохладные.
- А что-нибудь кроме сквозняков, а? - не унимался мальчишка.
- Снег, ведь здесь зима. Стены, потолки. Впрочем, можете сами поискать, если вам так интересно.
- А лестницы, - влез в беседу Максим, - Лестницы там есть?
- Превеликое множество... Большие и маленькие... Парадные, винтовые, потайные... Впрочем, вы ведь все равно зайдете, увидите...
Макс вынул из-за пазухи маленький круглый медальон черного металла:
- А из подобного сплава лестница вам тут не попадалась?
На мгновение показалось, что незнакомец переменился в лице. Но только на мгновение. То ли удивление, то ли испуг, то ли зависть... Макс немедленно спрятал медальон, но все же переспросил:
- Так попадалась?
- Нет, такого рода вещей я там не обнаружил. Может быть, вам повезет?
Что-то резко звякнуло, словно в воздухе ударил тягучий колокол. Ох уж эти рефлексы: немедленно оборачиваться на звук. Впрочем - не я один. А когда повернулись опять к незнакомцу - его не было. Даже снег на месте, где он стоял, не был помят. И только тут я понял, что же так смущало меня в его облике: снежинки, падая на него, не таяли, даже на лице и руках.
- Налоговые инспекторы исчезают так же внезапно, как и появляются... - хмыкнул Славик.

Глава 10

- Легко сказать - войти в башню! Ну и как же это сделать, если ни ворот, ни дверей, ни форточки открытой? А стены зеркальны настолько, что за ними ничего не рассмотришь! - Славик кипел и булькал.
- Если двери не видно, то поищем подкоп, - резонно заметил Ингвальд.
- В таком случае продолжим осмотр местных достов и примечательностей, - тоном экскурсовода ляпнул Славик. - Хотя лично я предпочел бы не копаться в снегу, дырок и так достаточно, - и он многозначительно окинул взглядом пять странного вида колодцев. - Что называется - каждому как бы свое, их пять, и нас, кажется, снова пятеро... Каждому по способностям, которые можно в этих колодцах проявить...
И Славик подал пример, направившись к колодцу, наименее похожему на колодец, напоминавшему скорее дырку в маленьком деревянном домике времен Второго Средневековья, назначение коей и до сих пор вызывает оживленные дебаты в стане археологов. Главное сходство было в духе... в смысле - в запахе...
- Ну и вонь! - Энглион сморщился и первым перебежал к другому колодцу. Тем временем Славик, медленно подходя к выбранной дыре, продолжал разглагольствовать, работая скорее на публику:
- Мы все видим, что подход к данному колодцу... хм-м-м... несколько затруднен отсутствием бортиков или сруба, а также ароматом... хм-м-м... В общем, никто сюда по собственной воле не полезет! А если так, то где еще можно так надежно спрятать столь великолепную вещь, как вход в этот... в общем, замок!? Итак, используя дедуктивный метод, я посмею предположить, что искомый вход именно зде... Что бы я тут делал без левита...
Это были последние слова, которые невольные зрители услышали от летчика поневоле, и Славик сокрылся из виду. Как понял он несколько поздновато, при подходе дыра начиналась несколько воронкообразно, и ноги начинали выписывать кренделя, увлекая своего хозяина к центру.
- Интересно, пролечу ли я весь Риадан насквозь? - подумалось Славику, когда он увидел зацепившуюся за стенку консервную банку с несколько размытой надписью "Тушо..." - Заодно и поужинаем! - подумалось ему, когда он оказался на дне с сильно болящим копчиком и банкой "Тушо..." в руках. - Хм-м-м, запечатана, надо бы попробовать...
Через мгновение Славик понял, что прежний запах в колодце был сродни ароматам весеннего луга. Но это стало понятно лишь когда банка, хлопнув, открылась и стала нагревать содержимое. Новый запах был способен сбить на лету дракона, если тот, разумеется, не страдал хроническим насморком... Славик не видел, как кинувшиеся было к его колодцу сотоварищи внезапно отшатнулись, и каждый таки оказался у "своего" колодца.
Славик действовал рефлекторно. Мгновение спустя он уже телепортировался вверх... и вновь почувствовал, как ноги скользят, и он снова лете... И снова телепортировался, и сно... И снова телепорти...
Наконец, решив левитировать, он воспарил ввысь, и, увидев желанную свободу, устремился к ней... чтобы, выписав ногами положенные по уставу кренделя, вновь ощутить вокруг коленей хорошо знакомую густую массу.
- Как тут не хватает Белого Кролика... - вздохнул он, - Или хотя бы Людей В Белом... Ассенизаторов, в смысле.
Оглядевшись в безысходности по сторонам, мальчишка вдруг увидел на стене белую мерцающую надпись: "И не уйдет никто, не взяв подарка!" И замысловатую руну подписи.
- Подгнили подарочки! Поздновато я за ними зашел, лет так на сто-пятьсот промахнулся! - И с глубоким вздохом (чего он тут же решил больше не повторять) Славик принялся рыться руками в жиже, пытаясь найти хоть что-то относительно полезное. Как назло, попадались всякие пакости типа разбитых стеклянных шариков и вскрытых консервов. - О, я явно не первый! И надеюсь - не последний! - Славик злорадно усмехнулся, и тут ему под руки попался тяжелый пакет. Кажется, то, что покрывало его снаружи, было еще и просмоленной тканью, а не только ароматным месивом.
Осторожно подняв пакет на уровень глаз, Славик громко заявил в пустоту:
- Ну, взял я подарок! Что дальше?
- А-а-а! - послышался ответ и рядом с мальчишкой приземлилась бронированная туша Энглиона. В руке он сжимал моток веревки.
- Если это была попытка спасти меня, то спасибо конечно большое, - иронично заметил Славик, - Но в следующий раз не стоит приземляться столь эффектно, а то снова меня обрызгаете... - парнишка попробовал протереть глаза, но вовремя одумался. Вряд ли они от этого станут чище...
- Ничего, остальные вытащат нас, я надеюсь... - Энглион посмотрел вверх и с подковыркой спросил: - А телепортировать наружу слабо?
- Слабо, - сокрушенно признался Славик, - Я уже пробовал... Думал, хоть надпись - совет, как выбраться...
- Какая надпись? - удивился сэр рыцарь.
- А вон, на стене, - Славик ткнул пальцем в центр белого сияния.
- Хм-м, интересная фраза, - брови Энглиона удивленно взметнулись, - "И никто не уйдет обиженным... Выбери - даром!"
- Э-э-э, там немного не то написано: "И не уйдет никто, не взяв подарка!"... Что я, по-русски читать не умею?
- Какой-такой "русский"? Я что, на рокласовском читать не умею? На мардийском диалекте-то! Сам внимательнее смотри!
Предчувствуя недоброе, Славик попытался просканировать надпись... и не обнаружил ее. То есть глаза-то видели белые сверкающие буквы, но нанароботы наотрез отказывались обнаружить что-то кроме материала стен.
Совсем как в подвале Замка...
О, а это идея! Славик прищурился, так, чтобы сияние букв расплылось в нити паутинки, осторожно шагнул в сторону... Ничего, кажется, не изменилось, вот только нити стали прочней, материальнее. Потяни за них - зазвенят... Вот они, сжатые воедино - ниточка Энглиона и своя. А вот неподалеку тянется что-то знакомое, напоминающее черный блестящий шелк. Подтянуть бы сюда, поближе... Уж он-то всегда выход из положения находил!
- Не помешаю господам золотникам? - насмешливый голос Артагорта прозвучал в вышине. - Яма скоро очистится?
- Арт, не остри, а помоги выбраться! - рявкнул Славик и тут же закашлялся. - И смотри - сам не загреми!
- Не по мне падать в сии колодцы... Ну что, нашли счастье, как в тексте на стене написано?
- Счастье?! - хором переспросили мальчишка и рыцарь. Славик первым понял, что Арт видит свою версию текста. Оставалось лишь уточнить:
- Кстати, на каком языке эта надпись?
- На Ах-Энне, разумеется, - пожал плечами черный силуэт у края колодца. - И почерк, кажется, знакомый... Хотя я и не могу быть в этом уверенным.
Рыцарь тем временем пнул ногой что-то в недрах жижи. Склонился и выудил из нее массивный золотистый шар и ожерелье. Подумал - и бросил шар в глубину. А ожерелье обмотал вокруг руки.
- Готовьтесь к подъему! - донесся крик сверху...

Глава 11

Когда ожерелье оттерли в снегу, оно оказалось янтарным и весьма даже симпатичным.
- Невесте подаришь, - сострил Славик, усиленно втирая найденный пакет в снег. Под слоем нечистот уже начала просматриваться просмоленная ткань, черная и мятая.
- Народ! Гляньте, что я обнаружил! - крик Джино разнесся над спящим замком, заблудился эхом в острых гранях и закутках...
Славик не спешил кидаться на зов. Ну и что, что колодец имеет сруб и откидную крышку? Наверняка - там тоже полным-полно подвохов... Стоит сперва полюбоваться, что с остальными случится... Хм, охают и ахают, даже Артагорт туда кинулся. "Мезона..." Не может быть.
Мальчишка кинулся к бетонному срубу и заглянул вниз. Неровный клочкастый бетон впивался в грудь и живот, но это не портило впечатления: почти вровень с поверхностью торчала кабина мезонного крейсера не менее чем трехсотлетней давности! Сам же мезонатор уходил вглубь, постепенно растворяясь во тьме. Тело межзвездного странника было покрыто оспинками и выщерблинками, то ли от столкновений с метеоритами, то ли от старости... Он сидел в колодце, как железный змей в своей пещере... Великан в засаде... Вот только давненько он тут сидит, успел помереть от старости: ни огонька, ни шевеления... И все же даже такой, умерший, корабль был прекрасен. Словно парусник для мальчишки двадцатого века.
- Хм, чье ж это такое чудо? - тихо спросил Джино.
- Откуда я знаю? - Славик внимательно осмотрел мезонатор. - Опознавательные знаки стерты... Эх, сейчас бы спрыгнуть на эту кабину, да боюсь, что проломлю ее, преклонновозрастную, насквозь, как картон.
- А зачем прыгать-то? - удивилась Рийни.
- В кабине могут сохраниться номера на пульте. Или бортжурнал... А по ним распознать корабль несложно. И порт приписки вычислить, и еще много чего...
- Я не о том... - Рийни села на край колодца и вновь заглянула внутрь. - Я удивляюсь, почему бы тебе не спланировать вниз, вот так... - и она, оттолкнувшись от края, плавно заскользила к лобовому стеклу крейсера.
- А я лучше смогу! - Славик высоко подпрыгнул над краем колодца и... исчез.
Рийни первая заметила его, машущего рукой из кабины.

Владислав Бит, контрабандист:
И действительно, почему я раньше не додумался! Стекло-то прозрачное, кабина хорошо просматривается. Можно было сразу перенестись вниз. Видимо, это на меня так падение в навоз подействовало... Совсем из колеи выбило...
А кабинка ничего, тесновата, но уютная. Двухместная. Знаков на пульте не водится, только приборы и кнопки. Похоже - угнанный кораблик, и кто-то хорошо следы заметал!
Ой! От неожиданности я аж вздрогнул. Что это за щелчки? Фу-у-ух, всего лишь люминесцентные лампы. Похоже - кое-что тут еще работает, надо бы поразведать...
Помахав рукой своим, я попытался открыть люк. Получилось. Хм-м, массивная бронеплита, а ходит легко, будто лишь вчера смазана!
Свет сопровождал меня по всему коридору, слегка запаздывая и противно щелкая при включении, как пережареный на плите забытый чайник. Лампы светили в основном в спину, так что своей тенью перед собой я налюбовался.
Коридоры, повороты, шкаф с изодранными скафандрами... Упсь! Странный скафандрик валяется: двухголовый и покрупней остальных. А рядом с ним - настоящие пулеметные гильзы! Стоит взять одну - на память. Порванная наглазная повязка... Тут что, битва или драка была?
Жаль - нету под рукой нашего ворчуна Кевина, он бы по своей базе данных поискал бы, а то это сочетание повязки, гильз и скафандра кажется мне знакомым, но вспомнить, увы, не выходит... Ладно, потерплю до дома, там информаторий расспрошу.
Винтовая лестница вниз... Куда это, в машинное отделение? Ну да, вот по бокам колонны мезонных ускорителей, уходящие в бездну. Что-то неохота туда... Вернусь к скафандрам, там, по идее, должен быть шлюз...
Э-э-э, да тут кто-то надолго обосновался! Мостик от шлюза к стене колодца, входные ворота в каменной кладке. Коридор... Длинный. Неосвещенный... А, ладно, пойду. Вот только шлюз закрою, чтобы снега не намело.
О, а вот и свет в конце тоннеля! Кажется, я нашел вход в замок! Вот удивятся ребята! Ребята?! Привет, ребята! А вы тут как оказались? Артагорт привел?!

Глава 12

Наконец-то избавившись от посетителей, Кевин сел за пульт - просмотреть сообщение с Земли.
"...Планируется переселение ок. 5 000 000 землян на Роклас. Совет Управления Объединенного Космофлота Системы настоятельно просит Вас подготовить плацдарм для первопостроек поселенцев..."
- Ох, батюшки святы, да что же тут деется! - вздохнул Отец Кевин. - Не иначе - вновь с пенсии на службу мобилизуют, и опять - "пойди туда, не знаю куда!.." Им все забавки, а мне - вкалывать, переговоры вести... Ирлану спихнуть проблему, что ли?
"...Не рекомендуется располагать точку высадки недалеко от человеческих поселений аборигенов во избежании возможных инцидентов. Не рекомендуется слишком жаркий климат..."
- На полюсе их поселить, что ли?
"...и слишком холодный..."
- Ладно, переубедили... Так говорите, подальше от ЧЕЛОВЕЧЕСКИХ поселений? Сами попросили. И сами про эльфов не помянули. Про лесных...
Киборг бегло просмотрел таблицы дополнительных условий и карту Риадана, сделанную со спутника. Было три подходящих точки. Какую же из них выбрать? Лес у устья Матери Всех Рек, лес у Горта на Самом Дальнем Востоке и лес южнее, где кроме эльфов полным-полно зеленых дракончиков - шестилапых рептилий метров по десять ростом... Без сомнения, дракончики тоже позабавят землян... проблемами... Но... Есть и возражения... Так что же выбрать?..
Кевин повесил карту Риадана на щиток для игры в Дартс и, отойдя метров на пять, не оборачиваясь метнул через плечо дротик. Глухо стукнуло. Отлично, теперь посмотрим, куда...

На Землю полетело сообщение:
"Оптимальным местом для высадки переселенцев с Земли выявлена территория устья Матери Всех Рек: наличие пресной воды, богатых почв, близость лесного массива и полное отсутствие людских поселений на несколько сот километров. Подробная карта местности прилагается."

Теперь можно и отдохнуть часок-другой, пока вся карта по лучу отправится. Или запросить все же Землю за такую услугу выслать новый модем?

Глава 13

На входе в каминную залу раздался грохот и свет моментально погас. Тишину разорвал вопль Энглиона:
- Макс, сколько можно! Пятый раз уже! Да я...
В ответ из-за двери забормотало:
- Ща поправлю, не боись! Вы и не представляете, что я нашел!
- Лестницу, - равнодушно заявил Славик.
- Ну да! - радостно закричал Макс, - На этот раз - ту самую!
- Шестнадцатую ту самую, - вздохнула Рийни. - Свет-то поправь!
- Да ну его, свет! На этот раз все сходится! - настаивал Макс. - Я ведь проверял!
- Свет вкрути, проверяльщик, - вздохнул Славик. - А то и слушать не буду, пока не исправишь! Энглион, твой ход!
- Макс, я из-за тебя масть спутал! - рыкнул рыцарь, едва включился свет.
- А я что говорил - вистуй! - довольно улыбнулся Славик, прибавляя еще одну взятку к своей стопочке. - А теперь послушаем тебя, Макс. Куда на этот раз: в подвал или на чердак?
- На этот раз точно она, и вверх и вниз! Черная!
Рийни недоверчиво посмотрела на Максима:
- Прогресс, юноша. Не синяя и не каменная?
- Да! Да! Пошли посмотрим! - Максим аж подпрыгивал от нетерпения.
Артагорт встал из кресла и многозначительно улыбнулся:
- Ну что же, пойдем, пройдемся... Джино, ты с нами?
- Мне и тут хорошо, - Ингвальд валялся на лежаке, изображая ленивого тюленя. Его черный комбинезон и температура воздуха еще усиливало это сходство, но даже переползти поближе к камину ему был полнейший облом...
- Обломов, блин! - изрек Славик и метнул в лежащего космопилота смятую карту. Не попал, но она, ударившись об стенку, стукнула Джино по лбу. Тот распрямил карту, с удивлением глянул себе в рукав и неслышно пробурчал:
- Мой пятый туз! И как он его обнаружил?.. - но вставать не надумал...

Макс, Славик, Рийни, Энглион и Артагорт покинули ставший таким привычным и обжитым за эти три дня каминный зал. Когда его обнаружили впервые, он уже не произвел впечатления: приелись громадные залы с потолками под стать крышам многоэтажек, уставленные удивительно непропорциональной, всего лишь под стать человеку размерами, мебелью. Но здесь было теплее, чем в других помещениях, и поэтому единогласно решили переночевать здесь. Камин не горел, но в нем лежало множество дров, покрытых серебристым пеплом. Славик с полчаса пытался разжечь дрова, но ничего у него не получалось, хотя он аж вспотел от стараний.
- Не знаю, кто как, а я согрелся! - сдался он наконец.
Рийни присела рядом и глянула на дрова:
- Хм, с виду не сырые, а даже не затлели... А может, это муляж? Из камня? Хотя... погоди-ка, погоди... они же греют сами по себе!
И лишь поздней ночью в лунном свете стало видно блеклое, еле заметное пламя, возносящееся над дровами в камине.
- Лунный огонь, - улыбнулся тогда Славик и попытался зажечь от него сигаретку. Но Арт выбил затлевшую серебром белую палочку:
- Мал еще курить!..

Пройдя в очередной раз через анфиладу залов, в каждом из которых можно было бы разместить три мезонатора, Макс привел друзей к маленькой серой неприметной дверце. Жестом фокусника он распахнул дверцу и победно ухмыльнулся. На его счастливой физиономии так и читалось: "А я же говорил!". Лестница действительно была черная и спиральная. Все удивленно переглянулись, и в наступившей тишине отчетливо прозвучал шепот Рийни: - Неужели нашел?!
Через секунду Славик был уже за дверью, выхватывая из сумки нанасканер. Энглион отстал лишь на мгновение, однако споткнулся на входе, зацепился наплечниками за косяк двери... и проход оказался заблокированным минут на пять... Из-за Энглиона раздалось довольное хмыкание Славика.
- Ну да, ну да... Почти она, почти она...
Когда пробка была устранена, Макс первым влетел с воплем "Что значит - почти?! Это она!"
- Да-а, да-а... - сказал Славик. - Вот я даже нашел выемку под ключ! - и указал на углубление, по форме смахивающее на медальон-Лестницу.
В торжественной тишине Макс подошел к выемке, медленно снял с шеи цепочку и неторопливо вложил медальон в положенное место.
Раздалось странное урчание, бурчание и пыхтение. Положив руки на оружие, все быстро оглянулись. Урчал, бурчал и пыхтел... Славик. От хохота, валяясь по полу.
- Должен же был я кусочек на память выковырять! - хихикнул Славик, пока Энглион сдерживал Макса, лицо которого теперь мало чем отличалось от лица дракона, у которого только что увели драгоценную чашу... Рийни недовольно глянула на Славика:
- Ну, знаешь! Не удивлюсь, если и лестницу ты покрасил! Для прикола!..
- А вот и нет! Лестницу красил не я... хотя и некто похожий на меня характером...
- То есть? - не понял Энглион.
- А то и есть! - Славик ткнул пальцем в грудь рыцарю. - Ты на свои доспехи смотрел?
Все глянули на Энглиона. По кирасе его расходились черные разводы сажи.
- Я всегда говорил, что во мне есть что-то огненное и взрывоопасное, - многозначительно продолжил Славик, после чего совершил перелет вниз на целый виток лестницы: Макс доказал, что в нем тоже есть нечто взрывоопасное... - Ну и ладно! Зато никто даже не оценил, как быстро я вырезал это углубление! Это же произведение искусства! А он пинается! Критиковать сейчас всяк горазд! А ты вот сам такое вырежи! - и Славик повесил себе на шею каменную копию Ключа. - Ну, вы как хотите, а я пошел вниз!
Макс отвернулся и побрел вверх по лестнице.
Со Славиком вниз отправился только Артагорт. Сойдя с лестницы на карниз, окружающий огромную залу, они уже изрядно напоминали эфиопов.
- Интересно, это полигон алхимика? - поехидствовал Славик, стряхивая и размазывая пепел с одежды.
- А что, похоже... - улыбнулся Артагорт. - Можно и так сказать. Огнеметная зала... Вон какие разводы!
Славик достал свою любимую зеленую пробирку и капнул на стенку и пол.
- Камень, камень и еще раз камень... Каменные стены, каменный пол, каменная чешуя... Чешуя! Каменная! Ура, хоть что-то! Это же явно окаменелости! Так вот откуда сажа! Видимо, здесь давным-давно древнейшие люди готовили себе на обед древнейших ящеров! Это же археологическая сенсация! Арт, поможешь мне первым это опубликовать?

Глава 14

Сидя у камина с лунным огнем, Славик наконец-то вспомнил о "добром" подарке колодца. Пропитанная смолой ткань поддалась с неохотой, и Славик наконец-то увидел книгу, СОПРОТИВЛЯЮЩУЮСЯ НАНАРОБОТАМ! Зеленые капельки так и не впитались в нее.
- Ну и ну!..
Сидящий рядом Артагорт, услышав эту реплику, повернул голову. Мгновение - и он переменился в лице:
- Откуда?! Дай сюда!
- Ну да! Не зная, что, и сразу отдам! Вот сейчас посмотрю - может, и дам полистать! - С этими словами Славик осторожно раскрыл книгу. Осторожничать следовало: обычно такие древние книги становятся хрупкими, и археологи сперва укрепляют их с помощью нанароботов, но эта от помощи отказалась. На вид же ей - тысячи лет. А реально, наверное, и того больше!
- Юноша, Вы даже не представляете, сколько лет я искал эту книгу, сколько у меня с ней всего связано! Отдайте ее мне - и я заплачу, сколько угодно!
Славик сидел, не поднимая взгляда от витиеватых незнакомых литер, явно рукописных. "Где-то я уже этот почерк видел..." Но вслух он сказал лишь:
- Например, с ней связан колодец! - и Славик многозначительно принюхался. - И, кстати, пакет с книгой меня нашел. Не от тебя ли он там скрывался? Как Колечко в древней сказке.
Артагорт поморщился, как от зубной боли:
- Ой, не надо о Колечке, ладно?
- Почему бы и нет! А что за муть в этой книге?
- Я же говорил - дай. Я разберу, мне знаком этот язык! - Артагорт протянул к книге руку. В мгновение ока Славик вместе с книгой оказались в другом конце зала.
- "Дай", "Дай"! Иди в колодец и накопай!
- Эта книга единственная в своем роде! И она - на неизвестном тебе языке! Пойми - она бесполезна тебе!
- Не столь уж и на незнакомом! Вон страницы на древнеанглийском, времен Хайнлайна и Нортон! Так-так, посмотрим... Сказки, говорите... Добрые, говорите... Неудобно переводить с языка на язык, но все же попробую вслух...

Дракон.

Когда-то, давным давно, люди не имели крыльев. Жили они на одной планете и летали только с помощью механизмов. Как-то раз с Заката пришел Дракон. Увидев разумных людей, он подарил им крылья, прошло немного времени - и люди поняли, что Дракон, как бы они ни старались, все равно останется выше их в искусстве полета. Тогда... тогда люди убили Дракона. Ибо никто, даже давший крылья, не должен выходить за рамки.
Прошло много лет. Люди стали считать себя первыми в небе... Появились "Правила по поведению в воздухе"... И тогда пришли Драконы, они пришли мстить за своего мертвого, доброго, но глупого собрата. И чтоб доказать людям, что за все надо когда-нибудь расплачиваться, и за слишком высокое самомнение тоже...
Но, когда человечество было уже на грани гибели, подоспел маленький драконенок, сын "Подарившего крылья". Бросившись в пламень своих собратьев, он спас людей. Драконы ушли, оставив Драконыша на попечение людей, не считая его более драконом. Через несколько лет был убит и Драконыш...
Духи Отца и Сына, воссоединившись, подарили людям дух дракона...
Через несколько столетий из племени людей были изгнаны несколько индивидуумов, которые не смогли справиться с драконовой болезнью...
В племени стало на несколько Драконов больше, а люди... Люди забыли про крылья, и Небо стало для них Землей... Человечество смогло снова, и теперь навсегда, влиться в рамки и "спуститься с небес на землю, наконец!"

- Странная сказочка... "Добрая", что и говорить... - и это были последние слова Славика на ближайшие два часа: прислонившись к светильнику, он читал... Сказки, истории, песни... Чаще всего - без авторов. Видимо - придуманные писавшим эту книгу. Реже шли имена авторов фрагментов...
На последних страницах внезапно оказался текст на русском. Еще один рассказ...

"Я нашел этот текст совершенно случайно, но он понравился мне настолько, что я сохранил его на языке оригинала. Когда мне станет грустно - буду перечитывать его, наверное... А может - и не прикоснусь к нему более, после того как перепишу... Жизнь - странная штука... Ну, ладно, довольно предисловий...

Андрей Новоселов
Хрустальная паутина

Зимой темнеет рано. На улице холодно - градусов двадцать - и скользко. Небо безоблачное, но звезд почти не видно - из-за уличных огней. Вокруг некоторых - ореол сияющих нитей, прямых и тонких, как паутинки. Прищуриться, глядя на свет - и нити протянутся во все стороны. Взяться за любую из них - и-раз-шаг-и-два - и все вокруг преображается.
Больше нет улицы с потоком машин и пешеходов. Ни темного неба, ни льда под ногами, ни домов со светящимися окнами... Только хрустальная паутина со всех сторон.
Собственно, она не похожа на то, что плетут пауки. Она вообще ни на что не похожа. Множество нитей - прямых и спутанных, уходящих в бесконечность и совсем коротких, сверкающих ярче солнца и тусклых, золотых, серебристых, радужных - цветов здесь гораздо больше, чем слов в моем языке. Просветов нет - в промежутках между нитями видны только другие нити, за ними - третьи, дальше, еще дальше...
Измерений здесь гораздо больше, чем три. Может быть, бесконечно много. Чувства охватывают только привычный трехмерный мир, но здесь всегда можно свернуть за угол - и я знаю несколько путей.
Шаг-вперед-поворот - только если внимательно следить, можно заметить изменение узора паутины. Здесь можно бродить часами, как в гигантском калейдоскопе, который никогда не повторяется. Разноцветные переливы унесут все, что пожелаешь им отдать - печаль, злость, усталость, все, что угодно - и порой я прихожу сюда, чтобы избавиться от тяжести на душе. Но взамен получаешь не только легкость, но и пустоту. Здесь можно бродить всю жизнь, и еще одну, и еще, теряя одно чувство за другим - и остаться здесь навсегда, позабыв обо всем. Когда-нибудь я так и сделаю. Но не сегодня.
Есть места, где сплетение нитей обладает особым смыслом. Точнее, в паутине нет бессмысленных мест, просто я знаком лишь с немногими. Пируэт-шаг-наклон - тот, кто знает нужную точку зрения, может видеть связь вещей. Всех. Без исключения. Я веду рукой вдоль переливчатого жемчужного волокна - туда, где хаос спутанных нитей клубится вокруг неправильной дыры в узоре. Если смотреть под нужным углом, все просто - связать эти две нити, эту пропустить под соседней, эту подтянуть... В паутине все узоры похожи - пока не коснешься узлов, не отличишь дерево от скалы, реку от облака, погасший огонь от остановившегося сердца. Если промедлить, через полчаса разрыв разойдется слишком широко - не свести, не сплести обратно. А через два часа здесь появится новый узор - похожий на другие. Пока не коснешься узлов, не отличишь мертвое тело от земли, на которой оно лежит.
Я отступаю на шаг от восстановленного узора. Все сделано как надо - с гарантией качества. Пожизненной - в буквальном смысле этого слова. Взгляд налево - вот он, мой участок паутины. Кое-где надорван, кое-где сияние потускнело, но еще держится. Если вовремя проводить профилактику, можно прожить долгую жизнь. И еще одну. И еще - сколько угодно. Только вот беда - бессмертие не решает проблем, а лишь громоздит их гору все выше и выше. Только смерть решает все проблемы одним махом - одним взмахом руки, рвущей узор паутины. Этот аварийный выход всегда поблизости. Может быть, поэтому я и не спешу им воспользоваться. В другой раз - который никогда не наступит.
Шаг-наверх-еще-прямо - и масштабы меняются. Каждый узелок сети - целый мир. Одним взглядом можно охватить сотни галактик - не только тех, что видны на звездном небе, но и тех, что лежат на мгновение впереди или сзади, на расстоянии вытянутой руки - но в той стороне, для которой у нас нет названия - а их обитателям так же сложно понять, где находимся мы. Протяни руку, коснись узла - и окажешься в другом мире. Можешь наблюдать за ним, невидимый и неощутимый, можешь войти в его жизнь - но с риском навеки остаться где-то на чужом перекрестке, с чужой стрелой в груди. Если знать, где искать, можно найти мир, где сбудутся все твои желания, и поселиться там - на всю жизнь или на время, пока не надоест, а потом уйти в другой мир, с новыми находками и приключениями, и еще, и еще... Пока не обнаружишь, что море твоих желаний бездонно лишь тогда, когда черпаешь из него по капле, и как быстро пересыхает оно, если взять в руки ведро.
Хрустальная паутина не охватывает всю Вселенную. Она и ЕСТЬ вся Вселенная. Дело лишь в точке зрения. Нужно только знать, куда свернуть - наклон-присесть-вниз-вбок - и можно увидеть даже течение времени.
Время не похоже на ту тривиальную прямую, которую нам показывали на уроках физики. Здесь та же паутина, что и везде - каждое событие порождает веер возможных следствий, эти связи сходятся и расходятся, сплетаются в неожиданных комбинациях... И учтите, все варианты существуют на равных правах. Если что-то возможно - значит, оно где-то есть. Каждый, кто придет сюда, может играть в бога, управляя узорами паутины - а значит, и событиями своей или чужой жизни. Что может быть проще? Вот она, моя нить. Отсюда я вижу несколько развилок, дальше все слишком запутано. Протяни руку - и увидишь ожидающие тебя моменты выбора, продвинься дальше - и увидишь последствия, чтобы знать, где и куда свернуть. А хочешь - сам проведи свою нить, ровную и прямую, как автострада - прямо к намеченной цели. Так можно спланировать всю жизнь, и не одну - но как страшна даже самая удачная и счастливая жизнь, где все знаешь заранее! Я бросаю последний взгляд на свою паутинку - через три дня меня ожидает ключевой выбор - и поворачиваюсь к ней спиной. Через три дня все решится, так или иначе.
А сейчас еще один поворот - кругом-левой-правой-раз-и-два - это место особенно важно для меня. Здесь паутина никогда не бывает неподвижна - нити меняют расположение, разноцветные волны прокатываются, сталкиваются, дробятся, расходятся вновь... Каждый узел здесь - человек. Одни связаны крепко-накрепко, между другими зияет пропасть. Где-то среди них - тот единственный, который мне нужен. Вернее, та. Паутина велика - искать можно всю жизнь. И еще одну. И еще. Вот только время здесь ограничено. Я перебираю несколько нитей, попавших под руку... Ничего. Как обычно. Да, я могу плести и разрушать узоры паутины. Где угодно, и здесь тоже. Но я один - и вижу только кусочек сети. Любой, но небольшой. Каковы мои шансы? Один из пяти с лишним миллиардов. Чуть выше нуля. Можно пренебречь.
Одной этой мысли достаточно, чтобы сдаться. Аварийный выход всегда рядом - свернуть в нужную сторону и одним махом разорвать в клочья один из узоров. Единственный способ решить сразу все проблемы.
Только... Вот он, я. Узелок в сети, на вид не отличишь от других. Так же связан радужными нитями с соседями - с кем-то крепче, с кем-то слабее. Убери его - и в паутине возникнет дыра, расползется, рассыпав одни узоры и исказив другие. Никто не бывает один. Так просто - а есть люди, прожившие всю жизнь, так ни разу и не сказав себе: Я НЕ ОДИН.
Я не один.
И пока это так - для меня нет ничего невозможного.
декабрь 1994"

- Упсь! Что-то я натворил... Интересно, а кто ж то был пятым узелком со стороны Истинного Полудня? Надо было познакомиться... Вернуться, что ли?.. Ой, что это я... Арт, откуда ЭТО могло быть в книге, да еще такой старой, да еще на Рокласе?!
- Она написана не на Рокласе. Ее писали в другом мире. Но откуда тут земные сказания - сам не понимаю!
- Да, Старче... - Славик с умилением глядит на Артагорта, - Хорошо говоришь... Видать - знакома тебе эта книжка, пролежавшая столько лет в Колодце. Наглядно знакома...
- Более того: я ее в свое время уже читал! Впрочем - тогда она была написана лишь наполовину. И почерк этот... Стоп, а не им ли надпись посреди запаха светилась?
- О-о-о! - застонал Славик. - Похоже - с чувством юмора у автора этой книги было все в порядке! Не, больше я к этому Колодцу ни за какие подарки не подойду!
- Что, "Тушо..." не по вкусу пришлось? - невинно осведомился Арт.
- Нет, скорее - не по запаху! И вообще - не пора ли мне обедать. Да и Вам тоже...
- А что у нас на обед? - проснулся Ингвальд.
- Как всегда, все то же, ненасытный ты наш, - сказала Рийни, доставая банки консервов. - Разогреть не на чем, так что - как всегда.
- Как всегда - так как всегда! - и Ингвальд взял сразу две банки.
Арт взял со стола одну, задумчиво посмотрел на этикетку:
- Народ, как насчет того, чтобы эти "Шпроты" кинуть в Колодец, выдержать там годков так двести до кондиции, чтобы оно в "Шпро..." вместо вскрытого "Тушо..." превратилось? Будет обонятельная симфония номер пять! Дуэт с "Тушо..." получится.
- Можешь свои кидать, твоя проблема, - заметил Ингвальд, - А я свои уже доел. И не отказался бы еще.
- Жаль, что я не взял "фасо...", - проехидствовал Макс, - Тогда проблемы с ароматами Колодца исчезли бы сами собой...
Вмешался молчавший ранее Энглион:
- Или вы немедленно прекращаете говорить о еде, или вам уже никакая "фасо..." не понадобится: Я ЕСТЬ ХОЧУ, а вы тут... - и он свирепо глянул на Ингвальда с Максом.
- А что я, я ничего! - возмутился Джино.
- И все же - возвращаясь к книге. Так как, отдашь? - спросил Арт.
- Есть идея! - Славик аж засветился от хорошей мысли, - Ты помогаешь мне издать ее, большим тиражом! А я за это отдам тебе один экземпляр с тиража... Оригинал же и не проси, он мне самому понравился!..

Еще один день пролетел впустую, и народу надоело шляться по замку.
- Кто куды, а я на глайдер! - заявил Энглион. - И вам того же советую! А то мы тут совсем одичаем! Нету тут никакой Лестницы Миров! И не было, похоже на то! А мы тут как дураки лазаем! А в городе Кальдин наверняка по мне соскучился! И вообще - мне надоел вечный снег и завывания за окном!
- Ну еще хотя бы день! - жалобно завыл Макс. - Еще день, и я точно найду ее!
- Хватит! - рыцарь схватил мальчишку подмышку и поволок из замка, не обращая внимание на робкие попытки лягаться.
Глайдер стоял там же, где его и оставили - у стены.
- Летать не может, но как аэросани - побегает, - заметил Славик. Тут недалеко...
Он открыл колпак кабины. Вернее - попытался открыть его, но лишь коснулся стекла - и вся машина рассыпалась на кучу мельчайших осколков.
- Ни хрена ж себе мороз тут бывает, - присвистнул Джино.
- А нанароботами починить? - спросил Макс.
- Что чинить? Где ты кусочки отыщешь, умник! Давай-ка пешком...
- Чего?! - выкрикнул Энглион. - Да ты знаешь, сколько тут до ближайшего поселения?
- А зачем оно нам? Нам не туда надо, нам тут рядышком надо... - и Славик кивнул в сторону сугроба у горизонта. - Прыгаем, или сделаем санки из единственной в округе кирасы?
- Я те - санки... - и вслед Энглион завернул что-то труднопереводимое. - Прыгай, кузнечик!

И Славик прыгнул. Один. Нырнул в сугроб... Внезапно снежная горка разметалась во все стороны и из-под нее поднялась ярко-оранжевая туша грузового глайдера. Басовито гудя четырьмя роторами, он приблизился к компании, удерживающей Макса от очередной попытки вернуться в замок.
- Ну последний раз! Сейчас я ее точно найду!
- В трюм его! - и Энглион подкрепил свои слова металлической перчаткой. Как ни странно, это подействовало.
Когда Макс снова смог различать окружающий мир, глайдер преодолел уже пол-пути до города.
- Ой, блин! - процедил Макс, впервые испытавший столь длительную "отключку". - Если бы все новые ощущения были такими - я бы стал законченным консерватором!

Глава 15

Сделав круг почета над Растер-Гоув, глайдер приземлился у таверны, осторожно сокрывшись за сараем.
- Мои мысли читаешь! - Макс кивнул в сторону гостеприимного заведения, - Только аромат настоящего обеда сможет скрасить горечь моего поражения!.. Присоединишься?
- Я когда-то отказывался от еды? - умильно улыбнулся Славик.
- Отказывался! - донеслось из-за его плеча, - Например, в колодце.
- Ну вот! Пришел Арт и началась пошлость... А вообще, мне там никто ничего и не прелагал. Съедобного.
- А "Тушо..."?
- А шо "Тушо..."?! Разве ж это пища? Это КЛОПОМОР!
- Фи, мальчики! - сморщила носик Рийни, - Вы мне так весь аппетит испортите! А я так мечтаю зайти в такое вот пристойное заведение, где нету всех этих новомодных гамбургеров и фишбургеров, а есть старый добрый эль и сочный зажаренный окорок!
- Консе-е-е-ерва, холо-о-о-одная, - протянул Славик. Рука Рийни машинально выпрямилась, треснув мальчишку по носу.
- За три дня питания концентратами хор-р-рошая реакция выработалась! - улыбнулся Энглион. - Надо будет эту методу нашему Магистру посоветовать. Только я тогда в нашу резиденцию больше не ходок...
- Больше не "Хот-Дог"... - Славик захлопнул кабину и посмотрел в непонимающие глаза Энглиона. - Ну что, идем в харчевню?
- Вообще-то это таве... - начала было Рийни, топая за Славиком, и внезапно замерла перед вывеской. На вывеске прекрасными витыми буквами было выведено:
ТОЛЬКО У НАС!
САМЫЙ СВЕЖИЙ ЗАМОРСКИЙ НАПИТОК С ЗЕМЛИ!
КОКА-КОЛА!
- И тут они!.. - гамма непередаваемых чувств струилась по лицу супруги Ингвальда.
- Дорогая, но ведь тебе так нравились эти напитки там, на Земле, - осторожно начал Джино.
- Да, но тогда они были такие непривычные, экзотичные... А ты пробовал питаться одной халвой целый год без перерыва!? Вот так и тут! На-до-е-ло!
- Ностальгия замучала, - бросил через плечо Артагорт, входя в таверну, - Да ты не бойся, девочка, там не только колу подают... там и пивом пахнет.
(О том, что запах сей более напоминал "Жигулевское", чем эль, журналист скромно умолчал.)
Макс и Славик заходили последними, пропустив товарищей вперед...
- А я все равно туда опять поеду... - упрямо заявил Макс. - Вот отдохну, подготовлюсь получше - и сам поеду, чтобы не насмехался никто!
- Ну и вымерзнешь там, как таракан, - равнодушно заметил Славик. - Ты судьбу своего глайдера не забыл? Повторить ее хочешь?
- Да я... - начал было Макс, и вдруг дико вскрикнул. Как по мановению незримой силы, на его лбу внезапно появились глубокие раны, из которых потекла кровь. Мальчишка вскинул руки к лицу. С запястий полетели тяжелые красные капли: на руках появились следы, словно натертые браслетами кандалов за сотни лет.
- Глаза!.. Жжет!.. - Макс сделал шаг вперед, ноги его подломились и он упал на булыжник дороги. Закачался на цепочке выскользнувший из-под рубашки черный круг с угловатой лестницей. По талисману пробегали лиловые всполохи. Славик среагировал мгновенно: ударом руки он порвал цепочку, и ненавистная железяка Ключа звякнула о камни.
- Макс, сосредоточься! Направь все силы на излечение!
- Не могу! Оно не слушается меня!
- Кто - ОНО?
- Изнутри! Проклятие! Старое! Жжет! Как будто железом в глаза!
- Оно не может давить! Это только твоя боль! Сосредоточься!
- Не могу!..
- Люди! Да помогите же кто-нибудь! - заорал Славик.
На крик выбежал из таверны Артагорт и толстенький человечек в засаленном фартуке. Вместе они подняли внезапно потяжелевшего Макса и внесли внутрь.
В комнатке, куда хозяин таверны положил Макса, Артагорт властно сказал:
- Брысь все отсюда! Я лечить буду. Вы - только помешаете!
Хозяин выскочил мгновенно, за ним был выставлен сопротивляющийся и спорящий Славик.
Арт закрыл дверь и тихонько запел что-то странное и чуждое. От этих звуков пространство вокруг наполнилось клубящимся сиянием-маревом, и внезапно свечение острыми лучами вонзилось в раны, затягивая их.
... Спустя час Артагорт устало прислонился к косяку двери. Макс лежал неподвижно... Он спал, и на теле его не осталось и следа страшных ран.
- Столько лет... Столько лет я искал Мелодию... И вот я нашел ее. Так поздно... Мне уже не помочь тому, кому хотел, для кого предназначалось... Но хоть разделившему Проклятие помог... А чтобы вновь не повторилось...
Собравшийся было отдохнуть Арт резко вскочил и кинулся к выходу из таверны. На пороге он сбил с ног Славика.
- "Лестницу" искать кинулся?
- Да. Пока никакой идиот не поднял ее.
- Поздно. Пока мы таскали Макса, кто-то - уже... Я все вокруг перерыл!
- Перешарил, скорее... Вряд ли Вы, юноша, камни-то копали... А еще в литераторы метите... Ну ладно, кто-то сам выбрал себе новую судьбу... Пойдем, выпьем, а то в глотке пересохло.
- Как Макс?
- А что - жить будет. Ран не будет. Хромать будет - тут у меня не получилось. Надоедать нам сегодня не будет - спит до завтра. Эй, хозяин, пива мне и колы для моего юного друга! Кстати, железячку не находил на пороге? Черненькую, с рваной цепочкой! Нет? Ну ладно, тогда давай пива и прочее! - и уже потом, усевшись за стол, добавил: у меня есть две новости, приятная и не очень. С какой начать?
- С "не очень", - Славик незаметно отхлебнул пива из бокала Артагорта и был раздосадован, поняв, что журналист подменил бокалы. Ладно, "Кола" - тоже не плохо...
- У этой таверны скоро будет новый хозяин. А хорошая новость - Макс попадет-таки в Книгу Рекордов Гиннеса, как самый долгоносивший Талисман и единственный из людей - оставшийся после этого живым. И более-менее здоровым...
- Меня это утешило... - кисло усмехнулся юный контрабандист. - И Лестницу не нашли, и репортаж упустил... В общем - уйма потраченных впустую дней!..
- Ты же хотел статью про окаменелости написать! - напомнил собеседник. - Аль раздумал?
- И точно! Наброски уже есть, я их еще в Каминной Зале сделал!
- И забыл на столе, там же... Так что я их почитал по дороге сюда... Нормально, но моя имха говорит мне, что на публикацию в журнале это не потянет: сыровато...
- Что говорит тебе?!
- Имха - моя точка зрения... Ты же не рассказ пишешь, а научно-популярную статью с претензией на научность. Так что стиль блюсти надобно. Напомнишь - дам тебе пару номеров "Вестника Археологии", почитаешь, как умные люди пишут... И свой текст поправишь... А я уж помогу с публикацией. А есть еще способ развеселиться: тут на Земле газета одна объявила конкурс. На лучшую статью к юбилею нанатехнологий.
- "Иорданские Вести"?
- Нет, "Вселенная Сегодня". И призы за лучшую статью обещаны. На выбор победителя, из списка. Длинного списка.
- А что, неплохо, - приободрился мальчишка. - Сегодня же возьмусь за статью! Только Максу не говори - на повороте обскачет...
- Не обскачет... Он будет новые планы строить, экспедиции на поиски Ключа и Лестницы собирать, или я его не знаю!
- Ладно... Насобираю кучу материала - и в бой! Главное - подать литературно!..

Глава 16

- Ни к черту не годится! - Славик смял листок распечатки. - Нету ничего такого, чего бы не знали и остальные! Все - в информатории, чего нету там - можно у Петра Петровича из СБ запросить, все равно грифы секретности сняты!
- Ну и что же в этом плохого? - недоумевал Артагорт. - Вон какое поле для экспериментов. Литературных.
- Понимаешь, Арт, нету изюминки, чего-то такого, чего никто не ожидает! Маленькой сенсации, что ли... В общем - ну его на фиг! И скучно, и грустно... как в песне поется... Давай лучше свои "Вестники", буду о раскопках писать...
- Возьми на левой полке, рядом с "Черными Хрониками" лежат.
Славик подошел к полке, заставленной настоящими старинными книгами в кожаных и ледериновых переплетах. Журналы лежали не "рядом", а "на", свешиваясь с четырех томов "Черных Хроник Арты". Судя по потрепанности - первоиздание книги. Рядом - покрытая черной же кожей тяжеленная книжище с багровыми медными застежками. Славик не удержался и взял ее. Книга как книга, на меди выгравировано "Открывший сие - сам дурак!". Шрифт не ахти, но вполне разборчиво... Не стоит открывать, пожалуй. А то откроешь - а потом отстирывай костюм или прическу суши... Есть любители таких шуточек, с баллончиками краски в псевдо-фолиантах. А вот толстый том "Киммерии", оранжевый корешок мягкой обложки "Детских Игр", два издания "Однажды в Средиземье"... "Жатва-II" Рика Джойнера, трехтомник "Мифы народов Кристалла"...
- Глаза разбегаются! - Славик вздохнул, но просить книжку почитать не решился, справедливо полагая, что после разговора в Ледяном Замке Артагорт ему откажет.
- Можешь взять полистать, - донеслось из-за стола. - На твое усмотрение. Но не забывай - завтра последний день подачи статей на конкурс... Ах, да, я ж и забыл, что ты не участвуешь...
Славик вытянул с полки "Киммерию" и журналы.

Читать специализированную литературу бывает порой неимоверно скучно. Ну согласитесь: для всякого ли прозвучат романтикой слова: "В с. Григорьевка Могилев-Подольского района обнаружено скифское городище со слоем раннеславянским и Киевской Руси 7-10 в.в."? Пожалуй, идущая следом статья про подземные ходы и оборонную крепость 16-17 в.в. (Земля, Ямпольский район, с. Буша) - и то интереснее будет, и не только прилагаемыми стереокартами и схемами.
Славик наугад перелистнул несколько страниц. С цветной фотографии на него взглянул крылатый каменный колли. Камень кое-где выкрошился, но фигура удивляла своей живостью и насмешливостью взгляда. Вокруг каменного песика вился резной узор из цветов, стеблей и ростков то ли травы, то ли какого-то злака. Под фотографией значилось: "Остатки высеченного в скале дохристианского славянского храма с уникальным художественным рельефом. Земля, Ямпольский район, с. Буша"
Еще несколько страниц... Раскопки древнего нарнского поселения на Центавре Главной. Хм-м, живо написано, с ехидцей, и вопрос об исторических претензиях, разумеется, поднят... В таком стиле написать?
Или вот как в маленькой заметке о начавшихся раскопках в Массачусетсе. Куча фактов и редкие комментарии. Почти нет незнакомых терминов. А на полях - чье-то примечание... "Первые нанароботы! Если удастся реанимировать хоть один реликт - это будет сенсация! И дату юбилея прийдется пересмотреть всерьез!" Статья о раскопках лаборатории времен XX века... Да это же...
- Арт! Я нашел! Нашел нашу изюминку! Вставить в конец текста - и можно отправлять! На конкурс! Я нашел!.. Кстати - ты не возражаешь, если я подпишусь псевдонимом? А то дарить свои координаты КосмоПолу - некузяво получится! Как ты считаешь, Артано?
Арт долгим взглядом впился в нахала:
- Допрыгаешься...
И он был, как ни странно, прав. Но это случилось еще ой как нескоро...


далее: Часть вторая >>

Владимир Талалаев, Георгий Дубинин. Воскресенье: пришел лесник и...
   Часть вторая
   Часть третья
   Глава 2
   Глава 3
   Глава 4
   Глава 5
   Глава 6
   Глава 7
   Глава 8
   Глава 9
   Глава 10
   Глава 11
   Глава 12
   Глава 13
   Глава 14
   Глава 15
   Глава 16
   Глава 17
   Глава 18
   Глава 19
   Глава 20
   Глава 21
   Глава 22
   Глава 23
   Глава 24
   Глава 25
   Глава 26
   Глава 27
   Глава 28
   Глава 29
   Глава 30
   Часть четвертая
   Глава 1
   Глава 2
   Глава 3
   Глава 4
   Глава 5
   Глава 6
   Глава 7
   Глава 8
   Глава 9
   Глава 10
   Глава 11


На главную
Комментарии
Войти
Регистрация